Les Dessous de Xen'drik

Le bol
Où une prophétie se réalise

Se sentant interpellé personnellement par sa cousine, Gregg mit partiellement la prudence de côté et descendit de son perchoir pour aller s’entretenir avec elle face-à-face. Lentement, Valtrex, Xanaph, Rowan et Dewdrop firent de même, mais en prenant bien soin de rester cachés dans les broussailles dans la mesure du possible.

La cousine se présenta comme une d’Cannith membre de la Compagnie de la roue noire chargée de retrouver le groupe de Gregg dans la jungle de Xen’drik et de ramener tout le monde à bord du Triskaideka.

Malgré le soulagement d’être secourus et de ne pas avoir à effectuer un voyage de plus d’un mois en territoire hostile, tous se méfiaient. Même si elle ne semblait pas heureuse de la mission qu’on lui avait confiée, l’artificière semblait sincère dans son annonce de vouloir ramener tout le monde sain et sauf, et Moynahan d’Tharashk et ses compagnons en devaient réellement une aux aventuriers qui leur avait sauvé la vie par deux fois. Malgré cela, on ne pouvait présumer des intentions de la Compagnie de la roue noire, à moins que des agents de la Cabale des ombres ne soient en contrôle de la situation.

Frustrée du refus des aventuriers de se laisser secourir, la Cannith tenta de négocier à la baisse pour obtenir le retour des scions marqués Gregg et Xanaph, puis celui de Gregg seulement. Alors que ce dernier hésitait à accepter la proposition, la Cannith ordonna à ses deux forgeliers, Pic et Pioche, de s’emparer du psion et de le ramener au navire.

Refusant qu’on s’en prenne à l’un d’entre eux, le reste du groupe passa en mode combat, Xanaph usant de sa magie pour changer Gregg de place et le ramener dans la cabane de fortune à côté d’Aolani et de la bête éclipsante de Rowan. L’artificière riposta en y envoyant une bombe incendiaire. Elle fut supportée par la chamane demi-orque Taktoo, qui conjurait un nuage de terribles mouches noires et par Moynahan tirant à l’arc, tandis que la drakéide Kwhazza se frayait un chemin vers Gregg en dansant avec sa lance exotique.

Pendant que Rowan et Xanaph se mesuraient à la force combinée des deux forgeliers et de Kwhazaa, Valtrex faisait le tour discrètement pour aller s’en prendre à l’artificière et Dewdrop s’en allait faire de même avec Moynahan et Taktoo. Gregg et Aolani réussirent à se déprendre et avancèrent vers la mêlée, le premier pour couvrir ses alliés et la seconde pour aller guérir leurs blessures.

Un à un, les adversaires tombèrent inconscients. Pour leur éviter une mauvaise surprise, on les plaça doucement dans ce qui avait servi d’abri pour la nuit, mais en prenant grand soin de mettre leurs effets personnels bien haut dans un arbre pour qu’ils aient toute la misère du monde à les récupérer.

Fouillant leurs poches, on ne trouva ni or ni richesses, mais plutôt une carte de la région montrant clairement le village drow détruit quelques jours auparavant. On y voyait également une tour triangulaire qui semblait être la pyramide mentionnée plus tôt par Kwhazaa et Taktoo. Les notes annexées à la carte indiquait que, au cas où le sauvetage prenne plus de temps que prévu, le groupe de Moynahan devrait aller rejoindre le Triskaideka à la pyramide. Désireux de prendre la Compagnie de vitesse, les six aventuriers se hâtèrent d’aller vers le site indiqué.

Grâce aux talents de guide de Valtrex, le groupe atteint rapidement la base d’une très ancienne pyramide de pierre surmontée d’une tour montant par-delà la cime des arbres. Les bruits de la jungle furent rapidement couverts par le craquement du tonnerre et le rugissement des flammes provenant du ciel derrière le groupe. Rowan grimpa à un arbre pour y voir plus clair et put apercevoir le Triskaideka remorquant l’Éthérée sous sa coque et se faisant harceler par un plus petit aéronef lui tournant autour tel un taon. De son emplacement, R»owan put aussi voir que la tour s’élevant au-dessus de la pyramide se terminait en une demi-sphère qui semblait être la destination recherchée par les deux vaisseaux volants.

Au pas de course, le groupe grimpa les énormes marches de l’escalier menant à l’entrée de la tour, enjambant les lierres et les débris jonchant chacune d’entre elles. Une fois à l’intérieur, la quantité phénoménale de poussière et de toiles d’araignées confirma que personne n’était passé par là depuis au moins plusieurs années.

Le corridor étroit – beaucoup trop pour que le bâtiment ait été bâti à l’intention de géants – se sépara bientôt en deux. L’œil aguerri de Valtrex repéra des herses prêtes à tomber du plafond dans chacune des deux branches de même que des serpents mécanique rôdant dans une grande pièce au bout.

Dewdrop désarma les pièges d’un des passages et le groupe se faufila discrètement derrière elle. Les serpents ne virent pas ceux qui approchaient, mais quelque chose d’autre put le faire, car Rowan et Caltex reçurent chacun un carreau d’arbalète en plein visage, les aveuglant temporairement.

Les assaillants se révélèrent être deux forgeliers étranges. Au lieu de bois et de métal, ceux-ci étaient formés d’un agrégat de pierres et de cristaux. Un de leur bras se terminait par une lame de couteau et l’autre était remplacé par une arbalète. Pour rendre les choses encore plus difficiles, il savaient viser les endroits vulnérables des intrus et avaient la capacité de faire se disperser les pierres les composants pour se rassembler plus loin.

Évidemment, une fois le combat entamé, les serpents mécaniques vinrent prêter main forte à leurs alliés en mordant ou en hypnotisant tous ceux qui entraient dans une pièce devenue rapidement trop petite pour tous ceux s’y trouvant.

Les gardiens furent finalement vaincus et, si les créatures ne semblaient à prime abord rien garder, on trouva une trappe secrète dans le plafond. Aolani la décoinça pour révéler une étroite cheminée sur les côtés de laquelle on avait gravé des barreaux d’échelle. Après avoir fait la courte échelle à tous ses compagnons, la goliath sauta sans difficulté pour les rejoindre et entamer la montée.

À la file indienne, les six aventuriers montèrent pendant de longues minutes avant d’arriver à une autre trappe scellée qui céda aussi facilement que la première. Il s’avéra que la demi-sphère au sommet de la tour était creuse comme un bol et que sa surface intérieure était recouverte de glyphes anciens. Par contre, pendant le temps qu’il avait fallu pour escalader jusque là, les deux aéronefs avaient réussi à s’approcher critiquement de l’endroit. Seul les vents violents au-dessus du bol les empêchaient d’atterrir normalement. L’équipage de chacun était maintenant occupé à descendre des ancres pour s’amarrer au sommet de la tour.

Subtilement, les six compagnons rampèrent jusqu’au bord sans être vu par les gens sur le pont du Triskaideka et de l’autre vaisseau.Les fresques représentaient des créatures stylisées, semblables à des dragons ou à des géants de couleurs vives, le tout accompagné de texte dans une langue hiéroglyphique que personne ne reconnaissait. Pendant que Gregg et Xanaph tentaient de déchiffrer l’écriture, les autres s’affairaient à couper les câbles des navires.

Cela eut pour effet de les éloigner de la tour, mais tout le monde à bord put voir ce qui se tramait dans le bol. Dans le but de ralentir davantage les deux vaisseaux, Gregg se servit de sa connaissance de l’arcane et Xanaph de son dracogramme des tempêtes pour utiliser l’énergie magique ambiante de la tour afin d’augmenter l’intensité des vents pendant que les autres reprenaient le travail de recopiage.

Malgré cela, les deux aéronefs réussirent à se positionner suffisamment près pour qu’une première vague de gens ne descendent sur les rebords du bol. Certains remarquèrent que Bravo d’Sivis semblait avoir abandonné la Compagnie de la roue noire pour se joindre au Codex écarlate. Thalas sauta en bas du plus petit aéronef, alors que Xillich d’Lyrandar et Veren d’Tharashk descendaient du Triskaideka. Discrètement, Bristol les suivit.

Au moment où les pieds des quatre hommes frappèrent les murets déjà endommagés par le temps et les multiples tentatives d’y accrocher une ancre, de minces fissures partirent de la périphérie jusqu’à la cheminée centrale, dont les bords commencèrent à s’effondrer. Bientôt, tout le sommet de la tour tremblait et, soudain, le centre du bol éclata en morceaux. Un immense dragon apparemment fait entièrement de glace et de neige fila vers le ciel sous une pluie de glace et de débris de pierre. Parmi ces débris se trouvaient plusieurs dragons plus petit – mais tout de même énormes – et d’autres créatures elles aussi faites de glace et de débris.

Un de ces jeunes dragons fonça vers le petit aéronef alors que deux se ruèrent sur le Triskaideka, mais un troisième se posa sur les restes de la tour, prêt à passer à l’attaque. Alors que Valtrex et Aolani s’occupaient des petites créatures humanoïdes, les autres firent équipe pour mater le dragon. Si Gregg et Dewdrop purent le faire en gardant leurs distance, Rowan et Xanaph durent se rendre au corps-à-corps avec le monstre.

Le dragon était entouré d’un aura de vents violents qui bousculaient ceux qui osaient s’en approcher. Rowan en paya le prix et fut poussé au bord du trou d’où était surgi le grand dragon de glace. Plus le temps passait et plus cette aura gagnait en volume et en intensité. Xanapah alla rejoindre Rowan sur le bord de la cheminée, puis tous les deux furent poussés vers le fond. Heureusement, les talents d’alpinismes des deux leur permirent de se rattraper sur la paroi et de revenir à temps pour aider leurs alliés à achever la bête.

Pendant tout le combat, les gens entourant l’arène incitaient ceux restés au centre à venir les rejoindre:

- Je sais que vous avez soif de connaissance. Venez ici et vous serez les bienvenus dans le Codex écarlate, s’écriait Thalas.

- Je veux simplement revoir mon fils en vie. Vous êtes des bons agents et vous l’avez sauvé deux fois déjà. La Compagnie de la roue noire a besoin de gens comme vous, surenchérit Veren d’Tharashk.

- Taïpan s’est portée garante de vous. Comme le dit mon collègue, joignez notre organisation et nous changerons le monde, ajouta Xillich, avec un clin d’œil indiquant qu’il ne parlait clairement pas de la Compagnie.

Les membres de l’Alliance de la lumière profitèrent de cet échange pour sauter à bord de l’Éthérée, amenant avec eux Drowdude. Avant d’y aller, Bristol se retourna vers les aventuriers: “N’écoutez pas ces impies. Je sais que votre cœur est bon. J’apprécie votre travail et j’aimerais continuer à travailler avec vous. Faites-nous confiance et je vous tirerai d’ici.”

Alors que tout le monde s’empressait de quitter la tour, celle-ci menaçant de s’effondrer d’une minute à l’autre, les aventuriers se concertèrent brièvement puis choisirent de faire confiance à l’Alliance de la lumière. Avec Netayef aux commandes, l’Allliance avait réussit à réactiver l’anneau élémentaire de l’Éthérée et à se détacher de la coque du Triskaideka.

Prenant leurs distances par rapport au vaisseau mère de la Compagnie, l’Éthérée et le Rietveld filèrent chacun de son côté. Quelques minutes plus tard, le sommet de la tour put être observé en train de s’effondrer dans un grand fracas.

Le lendemain matin, l’Alliance et ses nouveaux membres étaient revenus à Stormreach. La tête reposée, les événements de la veille rappelèrent un passage de prophétie noté dans des ruines à quelques jours au sud de la cité: “Le cinquième fut le premier; le cinquième y restera. Quand les quatre iront au sommet, le ver blanc se réveillera.” Était-ce ce qui venait de se passer? Reverrait-on ce “ver blanc”. Le temps allait apporter réponse à ces questions, mais pas avant plusieurs longs mois.

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Le cinquième fut le premier
Où les factions se rencontrent

Chargés par la choldrith et ses chitines, les membres du groupes tentèrent se se disperser. Valtrex se retrouva rapidement engluée dans un amas de toiles d’araignée, mais s’en déprit presque instantannément. Rowan of Delethorn, Mirage et Aolani se firent surprendre par un nuage de poison conjuré par la chioldrith. Tandis que la goliath et le gardien de la nature, rejoints par la drow, fonçaient à travers le nuage pour se battre en mêlée contre l’aberration, Dewdrop et Xanaph d’Lyrandar se frayaient un chemin à travers les toiles pour aller rattrapper les chitines restées à l’écart. Pendant ce temps, Gregg d’Cannith s’engageait dans un duel intense contre une chitine armées de deux arbalètes à répétition.

Le combat fut difficile, la choldrith étant incroyablement agile et ses serviteurs étant près à se sacrifier pour bloquer les quelques attaques qui l’auraient autrement touchée. Quoi qu’il en soit, malgré ses poisons capables d’affaiblir et d’immobiliser, la choldrith fut éventuellement mise au plancher. Les deux dernières chitines, un archer et un chamane, tentèrent de battre en retraite jusqu’à un précipice où elles pourraient utiliser leurs toiles pour traverser sans être suivies, mais Xanaph prit elle-même son envol et leur bloqua la route. Rejointes par le reste du groupe, les deux arachnides ne résistèrent que quelques secondes avant de tomber.

Le combat terminé, les aventuriers prirent le temps de fouiller convenablement le complexe. Des traces indiquaient que de nombreuses chitines avaient fui pendant que les guerriers défendaient leur grande prêtresse, mais on retrouva quand même nombre de richesses sur les drows qui avaient été traînés de la surface jusqu’aux ruines millénaires pour servir d’incubateurs à oeufs, encore un signe que ceux qui avaient mené l’attaque sur le village drow ne l’avaient pas fait dans le but de le piller.

Parmi les victimes, on trouva un drow à l’habillement et aux tatouages très différents de ceux des autres. Valtrex l’identifia tout de suite comme un Umbragen, soit un drow de sa tribu à elle. Les Umbragens vivent loin au sud, dans des cités souterraines où ils combattent les aberrations de Khyber. Vénérant les ombres plutôt que les araignées ou les scorpions, ils sont réputés pour leurs pouvoirs arcanes et psioniques. D’ailleurs, les robes pourpres du cadavre le marquaient clairement comme un adepte des arts psioniques tandis que l’absence se tatouages sur son visage indiquait qu’il s’agissait probablement d’un ambassadeur ou d’un diplomate.

Utilisant sa magie pour voir les derniers instants de la vie du drow Gregg apprit qu’il avait été logé comme un invité d’honneur dans une hutte du village de drow Vulkoori. Réveillé en sursaut par des bruits de combat, il aurait à peine eu le temps d’enfiler sa robe et de ramasser un bâton avant que sa porte ne soit défoncée par un grand forgelier accompagné de Lescout et de Maanhaar Ashpaw. Ce dernier lui lança une vague de flammes nécrotiques au visage et l’Umbragen ne vit plus rien dans les quelques secondes qui lui restèrent à vivre.

Suite à la fouille, Gregg prit les robes pourpres de l’autre psion, Dewdrop se retrouva avec la dague magique ayant servi à ouvrir le corps du drow à moitié rempli d’oeufs et Valtrex mit la main sur un symbole sacré à l’effigie du dieu-scorpion Vulkoor. Valtrex s’arrangea ensuite pour faire transporter les cadavres de drows dans une section en cul-de-sac des tunnels remontant vers la sortie et pour faire s’effondrer le passage y menant, scellant les corps, et par le fait même les oeufs de chitine, à l’intérieur.


Sur le chemin du retour, alors que la nuit était tombée depuis un moment déjà, Dewdrop, Valtrex et Rowan remarquèrent un groupe d’une dizaine d’humanoïdes marchant dans la jungle à la lueur des lunes. Averti par ses alliés, Gregg couvrit immédiatement la torche éternelle du groupe. Seules Dewdrop, Valtrex et Xanaph pouvaient encore voir les silhouettes distinctement, mais Rowan avait eu le temps de distinguer nombre de détails avant que la lumière de se fasse éteindre.

Le groupe était composé principialement de troglodytes, des parents des hommes-lézards reconnus pour vivre sous terre et pour posséder des glandes sécrétant quasi constamment une forte odeur de charogne. Les deux derniers membres du groupe étaient des thri-kreens, une sorte de sauterelle ou de mante religieuse venant du désert au sud de Xen’drik. Reconnu comme la seule race non affectée par la malédiction du Voyageur, leurs services en tant que guides sont recherchés partout sur le continent, et ce jusqu’à Stormreach, ou quelques dizaines de thri-kreens vivent en permanence. Enfin, les deux thri-kreens transportaient une grand humaine inconsciente à la longue chevelure blonde décorée de plumes blanches. Peu vêtue, Rowan pouvait voir que son corps était couvert de tatouages bleu scintillant qui semblaient ondoyer lentement.

Dewdrop et Valtrex approchèrent discrètement pour jeter un coup d’oeil à la prisonnière, mais un des troglodytes, qui semblait être un prêtre ou un chamane, apperçut la pixie et ordonna (en draconique) aux thri-kreens et à la moitié des troglodytes de foncer sans eux. Levant son bâton dans les airs, il fit s’écarter les arbres et les pierres, permettant à ses alliés de plonger dans la jungle à une vitesse fulgurante. Les obstacles se remirent en place le convoi passé.

Flanqué de celui qui semblait être son apprenti et de deux gardes armés de gourdins, le chamane, qui portait un médaillon rappelant le symbole du Geôlier, ordonna à Dewdrop et ses compagnons, dans un mauvais commun, de sortir de leur cachette. Tous s’exécutèrent, sauf Valtrex, qui resta cachée derrière le troglodyte, prête à prendre le groupe en étau si nécessaire. Bien que l’odeur fut quasiment insupportable, même à deux ou trois mètres de distance, le groupe s’exécuta et s’approcha des reptiles.

Questionné sur ce qui se passait dans le coin, le chamane reconnut avoir vu le Triskaideka passer, et pointa la direction vers laquelle le gigantesque aéronef avait été vu se dirigé, c’est-à-dire tout droit vers l’épave de l’Éthérée. Le chamane indiquait également que le gros vaisseau avait été suivi une heure plus tard par un plus petit vaisseau bleu avec un anneau de feu, que personne dans le groupe ne reconnut. Gregg s’empressa de contacter le frère Bristol télépathiquement. Ce dernier lui révéla que la Compagnie de la roue noire avait offert de les seccourir et que l’Alliance de la lumière n’avait pas pu refuser. Il assura cependant qu’il était hors de question de repartir sans Gregg et ses compagnons.

Au sujet de la femme humaine, le troglodyte affirma que c’était leur alliée et qu’elle se faisait transporter parce qu’elle était trop faible pour marcher. Si l’histoire était louche, personne, par même Aolani, ne parvint à déceler la moindre trace de mensonge dans son ton de voix.

Usant de leurs talents de diplomates, Dewdrop et Xanaph convinquirent les troglodytes de laisser Aolani examiner l’humaine dans le but de la soigner. Après une longue discussion, il finit par céder et emmena tout le monde rejoindre le reste de son groupe. La femme était sévèrement déshydratée, avait les pieds en sang et le reste du corps couvert de coups de soleil. Tous pouvaient voir ses étranges tatouages à la fois semblables à un immense dracogramme et tout de même complètement différents. Rowan les examina longuement et arriva à la conclusion qu’Il ne s’agissait pas de tatouage ni de teinture, mais bien de la teinte de la peau elle-même. Il vit également que les plumes dans les cheveux semblaient être non pas des décorations ajoutées, mais avoir bel et bien poussé là naturellement.

Sous le toucher d’Aolani, la femme ne se réveilla pas, mais se tordit de douleur. Les troglodytes et les thri-kreens tentèrent d’éloigner la goliath, mais Xanaph réussit à les convaincre d’essayer autre chose. Grâce à des herbes ramassées par Rowan, Aolani concocta une pommade contre les insolations qu’elle appliqua avec soin sur les brûlures de la femme étrange.

Questionnant les thri-kreens, qui parlaient un commun impeccable malgré leurs mandibules, ils se révélèrent être simplement des guides engagés par les troglodytes pour les faire bénéficier de leur immunité à la malédiction du voyageur pour les faire avancer plus vite. S’ils avouèrent se diriger vers le sud, ils refusèrent de trahir leurs employeurs et de révéler la destination finale.

Après avoir passé une bonne partie de la nuit à se faire soigner sous l’oeil impatient des troglodytes, la femme se réveilla enfin. Appeurée par la vue de tant de visage étrangers, ses bras se collèrent contre son torse, qui s’affinait et s’allongeait monstrueusement tandis que sa tête rappetissait et que sa peau se couvrait de minuscules écailles mirroitantes. Le résultat ressemblait à une gigantesque vipère, à la différence près que la créature était presque entièrement recouverte de plumes blanche, blondes, bleues et argent.

Surpris également, les compagnons tentèrent de demander des explications au chamane avec le plus de tact possible. Xanaph et Valtrex se pensèrent immédiatement aux yuan-tis, des créatures humanoïdes capables de prendre la forme de serpents. Sauf que même dans leur forme humaine, les yuan-ti possèdent des traits respiliens comme une peau écailleuse, une langue fourchue ou des pupilles verticales, tous des indices que Rowan et Aolani auraient remarqué. C’est finalement le serpent qui imposa le silence en prononçant un mot inconnu: Shulassakar.

Changeant à nouveau de forme, mais seulement partiellement, gardant une queue de serpent à plume en lieu de jambes, la femme explique que Shulassakar était le nom de son peuple. Ce dernier était allié avec plusieurs des tribus reptiliennes de Xen’drik, bien que la plupart leur restaient hostiles. Son but était d’empêcher les quatre armées rivales de mettre la main sur l’arme ultime. Dans ce but, elle et ses alliés étaient déterminés à trouver les morceaux de ces armes en premier, et à les détruire. Disant que ces instructions avaient été passées oralement de génération en génération dans son peuple jusqu’à aujourd’hui, les compagnons comprirent qu’il s’agissait là d’éléments de prophétie. Les quatre armées (la rouge, la noire, la lumineuse, la sombre) référaient sûrement aux quatre factions cherchant les fragments de prophétie draconique et l’armée ultime était vraissemblablement la prophétie elle-même.

Ne tenant pas à être là quand lesdites armées arriveraient, la Shulassakar et son escorte reprirent leur route même si tous n’étaient pas entièrement reposés. Avant de partir, elle leur affirma qu’il ne pouvait exister que cinq factions dans cette guerre et que quiconque ne choisirait pas son camp rapidement finirait inévitablement comme un pion des autres. Si elle espérait qu’ils choisissent sa faction, le choix restait le leur, un choix qui devrait s’imposer très bientôt. Valtrex tenta longuement de convaincre son groupe de partir à leurs trousses pour se faire mener à un autre fragment de prophétie, mais personne d’autre dans le groupe ne sembla chaud à l’idée de traquer quelqu’un qui ne voulait manifestement pas être suivi.

Avoir s’être reposé jusqu’au petit matin, le groupe fut réveillé par les premiers rayons du Soleil et par une voix forte légèrement familière : " Kwhazza! Taktoo! Boss! Regardez, je les ai trouvés!" Malgré toutes les précautions prises par Dewdrop et Valtrex pour cacher leur abri, Moynahan d’Tharashk se trouvait devant eux, la joue gauche marquée par le dracogramme de la Découverte, accompagné de ses compagnons d’arme Kwhazza et Taktoo, du forgelier qu’on avait vu défoncer la porte de la hutte du drow psionique et d’une humaine équipée d’une armure de cuir et d’une baguette magique. Distinguant Gregg parmi les branches, elle sourit en lui disant: “Bonjour, cousin.”

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Au pays des araignées
Où on combat tout ce qui grouille sur plus de six pattes

Perdus au milieu des jungles hostiles de Xen’drik en compagnie des membres de l’Alliance de la lumière, six agents des Douze se demandaient comment ils rejoindraient jamais la civilisation. Barricadés dans l’épave de l’Éthérée, tous savaient que ce n’était qu’un question de temps avant qu’une seconde attaque comme celle qui les avait faits s’écraser n’arrive. Et si la réparation des dégâts matériels de l’Éthérée n’était qu’une question de quelques jours sous les ordres de Gregg d’Cannith, l’élémentaire d’air qui permettait au vaisseau de s’envoler était introuvable.

Malgré les risques, le frère Bristol déclara qu’il valait mieux former des patrouilles et explorer le territoire environnant dans l’espoir de trouver quelque chose qui puisse permettre à tout le monde de se sortir de ce pétrin sans avoir à marcher un mois de temps vers le nord. Les membres de l’Alliance allèrent donc examiner le côté nord de l’épave pendant que les autres la renforçaient pour faire face à d’éventuels ennemis.

Les travaux avançant rapidement grâce aux prouesses physiques de Rowan, aux habiletés de bricolage de Dewdrop et aux talents de camouflage de Valtrex, le groupe des Douze décida d’interroger les trois drows capturés lors du combat ayant mené à l’écrasement de l’Éthérée. Aolani réveilla celui qui semblait être un druide. Il répondit à quelques questions, indiquant notamment avoir attaqué pour venger les membres de sa tribu éliminés un par un par des étrangers venus dans leur machine volante, mais le stress était trop grand pour lui et il s’évanouit rapidement de nouveau.

La prêtresse goliath examina les blessures des drows et dut conclure à de nombreuses lésions internes. Assistée par ses compagnons, elles soigna du mieux qu’elle put les trois prisonniers mais, au bout de quelques heures, seul l’assassin lanceur de boomerangs respirait toujours. Questionné lui aussi par Xanaph d’Lyrandar et Valtrex, il se présenta comme Netayef, un des derniers guerriers de sa tribu. Interrogé sur ce qui aurait pu pousser des étrangers à s’attaquer à son peuple, il spécula qu’ils en voulaient peut-être à leurs marques magiques. Ôtant son armure de cuir, il révéla une large figure bleu-argent derrière son épaule, que Gregg et Xanaph identifièrent tout de suite comme un dracogramme aberrant.

En posant plus de question, on appris que les deux autres drows ayant attaqué l’Éthérée portaient eux aussi des dracogrammes aberrants, chacun avec un effet différent. En outre, il semblait que près d’une personne sur dans la tribu de Netayef manifestait un dracogramme au cours de sa vie, un taux comparable à celui des grandes familles marquées et plus de mille fois supérieur au taux d’apparition de dracogrammes aberrants sur le Khorvaire. Xanaph ne put s’empêcher de tracer des parallèles avec les effets des treize marques connues et se demanda même si on n’était pas en train d’assister à la naissance d’un quatorzième dracogramme, mais l’aspect étrange des marques et la grande variabilité de leurs pouvoirs laissait tout le monde perplexe.

Alors que le Soleil approchait de son zénith et que les membres de l’Alliance étaient dus pour rentrer, c’est plutôt la visite de quatre araignée humanoïdes appelées ettercaps, ainsi que d’un paquet d’araignées minuscules et de mille-pattes géants, que le groupe reçut. Sans perdre un instant, les ettercaps passèrent à l’attaque, encerclant l’épave de l’Éthérée des deux côtés.

En partie grâce à des stratégies supérieures à ce dont l’intelligence limitée des ettercaps était capable, l’intrusion fut vite repoussée. Un long moment plus tard, les membres de l’Alliance de la lumière revenaient de leur patrouille. Se désolant du décès de deux de leurs prisonniers, mais heureux que les ettercaps n’aient fait aucun blessé supplémentaire, Ils prirent le temps de dîner avec leurs compagnons de fortune avant de les envoyer s’occuper de la patrouille de l’après-midi.

Envoyés du côté sud de l’épave, les six aventuriers se rendirent aux ruines incendiées d’un village d’argile et de chaume. Exécutant un rituel sur le cadavre d’un guerrier drow, Gregg put apercevoir les derniers moments de sa vie. Alors que l’ombre gigantesque du Triskaideka couvrait le ciel, le drow chargeait vers le gnoll Maanhaar Ashpaw, mercenaire de la Compagnie de la roue noire en train de mettre le feux aux huttes du village alors que plusieurs habitants se trouvaient encore à l’intérieur. Avant d’atteindre sa proie, le drow avait été renversé par Lescout, un autre agent de la Compagnie, puis tailladé d’une demi-douzaine de coups d’épées avant de mourir. D’autres agents semblaient faire la même chose un peu plus loin mais, le regard du drow ne se posant jamais sur eux, il était impossible de les identifier.

Fouillant les ruines du village, les six compagnons ne trouvèrent aucun survivant. Personne n’avait été épargné, par même les enfants et les vieillards. Étrangement, les attaquants avaient laissé une grande quantité de richesses derrière eux. Prenant le temps de ramasser les principaux objets de valeur, une des raisons possibles de l’attaque apparut. Alors que Netayef avait indiqué qu’un dixième des membres de la tribu étaient porteurs d’un dracogramme magique, aucun des cadavres se trouvant dans le village, même dévêtus, n’en montrait la moindre trace.

Au cours de la fouille, Rowan trouva de larges sillons dans la terre, comme si des drows adultes avaient été traînés sur le sol plus loin vers le sud. Suivant ces traces, les six compagnons se trouvèrent bien vite sur une route descendant sous les branches des arbres, puis sous la terre et les racines. Alors que le reste du groupe s’était allumé une torche, Dewdrop et Valtrex étaient parties en éclaireurs. Au détour d’un rocher, elles virent deux créatures humanoïdes à six pattes, les chitines mentionnées par Les Aventuriers, traînant derrière elles les cadavres de deux drows et entourées d’araignées venues du monde des fées, des créatures apparemment capables de se téléporter à volonté.

Les apparences indiquaient que les chitines, normalement servants dociles des drows, aient profité de l’attaque de la Compagnie pour frapper leurs anciens maîtres. Frappant aussi vite que l’éclair, la pixie élimina les chitines avant qu’elles n’aient eu le temps de réagir. Le reste du groupe fonça à sa suite pour se débarrasser des araignées géantes.

Une cabane proche renfermait les corps et l’équipement de plusieurs drows, mais aucun d’entre eux ne montrait les traces du moindre dracogramme. Par contre, encore plus de traces sur le sol menaient encore plus creux sous la terre. Suivant ce chemin prudemment, les compagnons arrivèrent dans un grand hall décoré de tuiles de céramique apparemment d’origine elfique. Dans un recoin, plusieurs drows morts étaient enveloppés dans de la toile d’araignée. Une chitine vint chercher l’un d’eux pour l’amener dans le cœur des ruines. Là, une dizaine de chitine se prosternaient devant une créature aussi immense que grotesque : une choldrith, aberration formée du corps d’une araignée géante et du torse d’une chitine. Dans la langue de Xen’drik que seules Xanaph et Valtrex comprenait, elle félicitait ses sujet de s’être affranchis de leurs maîtres tyranniques et les enjoignait à utiliser leurs dépouilles pour créer la prochaine génération de chitines.

À ces mots, un des gardes s’avança vers le cadavre et y fit une longue incision à l’aide de sa lame. Puis, s’accroupissant au-dessus, la créature se mit à y pondre de gros œufs gélatineux. Face à cette scène, Rowan et Aolani ne purent réprimer un gémissement de dégoût qui, malheureusement, révéla l’emplacement de leur groupe à la choldrith, qui ordonna à ses troupes d’éliminer les intrus qui avaient découvert l’entrée de leur antre souterrain et d’en faire les hôtes de leur prochaine progéniture.

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Dans la gueule du loup, 2e partie
Où on quitte Stormreach

À force de fouiller les égouts, les agents des Douze finirent par entendre des cris de combats et des hurlements sinistres qui ne pouvaient qu’indiquer que les membres de l’Alliance de la lumière avaient engagé le combat avec les forces de Rhema / Erebus. Avançant prudemment à leur secours, Dewdrop et Valtrex se faufilèrent pour prendre le vampire en souricière pendant que le reste du groupe passait pas un autre chemin. Malheureusement, la vue perçante du monstre lui permit de détecter l’arrivée de la drow et de prendre l’initiative du combat.

En plus de Rhema, les héros durent lutter contre un molosse des ombres et trois zombis augmentés semblables à ceux utilisés par le nain nécromancien rencontré et vaincu lors d’une réunion des membres de la Cabale des ombres quelques mois plus tôt. Les gardes du corps étaient redoutables, mais Rhema lui même était selon toutes apparences trop fort pour ses adversaires. Entouré d’une aura psychique qui lui permettait de faire souffrir quiconque tentait de l’attaquer, il alternait entre ses attaques divines et son regard hypnotique, ne s’arrêtant qu’une fois pour boire le sang de Xanaph et guérir temporairement ses blessures.

Malgré sa force supérieure et ses alliés, Rhema ne parvint pas à se débarrasser d’un seul de ses opposants avant d’être lui-même blessé grièvement. Craignant pour sa vie, il se changea encore une fois en nuage de vapeur et fila tout droit vers la sortie des égouts où était posté Trivial. L’Alliance de la lumière arriva juste à temps pour aider les agents de Douze à se débarasser du dernier zombi, puis tout le monde se mit en route pour pourchasser le vampire. Cependant, personne dans le groupe ne pouvait rivaliser avec la vitesse de vol de la forme gazeuse.

À la sortie des égouts, Trivial fut en mesure d’indiquer la direction vers laquelle il avait vu passer la silhouette de Rhema, sans toutefois rien pouvoir faire pour le ralentir. Avec son regard de lynx, Rowan, put distinguer un nuage verdâtre se diriger tout droit vers une fenêtre du troisième étage de la Spire du fauconnier, le siège de la maison Lyrandar à Stormreach. Le groupe prit le temps de se reposer et de réfléchir avant d’aller plus loin et Trivial en profita pour raconter que les autres membres des Douze à Stormreach auraient eu une promotion récente et s’apprêteraient à effectuer un long voyage dans les jungles de Xen’drik. Le forgelier en profita aussi pour donner son vieux livre de rituels de la maison Cannith à Gregg.

Quittant les membres de l’Alliance, les membres des Douze, se dirigèrent vers la Spire du fauconnier. Xanaph usa des liens avec sa famille pour permettre à ses amis d’entrer dans l’enclave bien que ce soit le milieu de la nuit. Pendant que les autres tentaient d’ôter l’odeur prononcée d’égouts qui les recouvraient, Dewdrop et Valtrex montèrent au troisième étage, aidées dans leur tâche par les talents de crochetage de la pixie. Dans la tour, elles virent Xillich d’Lyrandar et plusieurs autres demi-elfes en train de transporter de lourdes caisses, dont certaines auraient une taille suffisante pour être utilisées comme cercueil, dans un des monte-charges. Montant les escaliers quatre à quatre, Valtrex tenta de les rattraper. Elle arriva au septième étage essoufflée, à temps pour voir une petite barge élémentaire s’envoler vers le sud de la ville.

Pendant ce temps, Xanaph demandait à voir la liste des aéronefs ancrés à la spire. Seulement deux étaient présents, et le prochain départ, en partance vers Sharn, n’était prévu que dans trois jours. Alertés par Dewdrop, tout le monde se rua en haut pour rejoindre Valtrex. Rowan fut en mesure de distinguer que la barge s’était dirigée vers le Triskaideka, ancré au-dessus de la base de la Compagnie de la roue noire. Empruntant une autre barge et pilotant pour la première fois, Xanaph conduit tout le monde jusqu’au gigantesque vaisseau élémentaire.

La visite à bord permis de retrouver une vieille connaissance en la personne de Veren d’Tharashk. Fraîchement arrivé de Sharn, le commandant des Douze avait joint les rangs de la Compagnie de la roue noire. Dirigeant les six autres agents des Douze, dont fait partie son fils, et tous nouvellement membres à part entière de la Compagnie, en plus de quelques autres agents, il s’apprêtait à partir pour les jungles de Xen’drik, en compagnie de Xillich d’Lyrandar et Morley d’Kundarak.

Ce dernier donna leurs nouveaux ordres à Gregg, Xanaph et leurs alliés. Ils avaient pour mission d’infiltrer le Codex écarlate, de découvrir les secrets qu’ils connaissaient à propos de la prophétie draconique et de les rapporter à la Compagnie de la roue noire. Ce serait un travail de longue haleine, s’échelonnant sans doute sur plusieurs semaines, mais qui serait généreusement rémunéré. Aolani, qui écoutait d’une certaine distance, vit tout de suite que ce contrat était donné pour ne pas les avoir dans les jambes plus que pour les résultats potentiels. Pour un certaine raison, Morley ne leur faisait pas suffisamment confiance pour les emmenés eux dans les jungles de Xen’drik. Pendant ce temps, Dewdrop et Valtrex fouillaient la cale du vaisseau à la recherche de quelque chose qui pourrait servir de cercueil à Rhema, mais sans succès. La seule pièce qui ne fut pas fouillée de fond en combles resterait la cabine du capitaine, Xillich d’Lyrandar. Rowan prit tout de même le temps d’avertir les autres recrues de la présence potentielle d’un vampire meurtrier à bord du Triskaideka.

De retour sur le plancher des vaches, et après une bonne nuit de sommeil, les six compagnons donnèrent rendez-vous à Taïpan dans la taverne habituelle, que le propriétaire avait toujours l’intention de vendre. Les histoires de la tielfing confirmèrent que les zombis utilisés par Rhema dans les égouts étaient encore une fois des membres de l’obscura de Taĩpan dans la Cabale des ombres.

Ne sachant pas exactement où aller, les compagnons retournèrent sur l’Héritier de Siberys pour parler aux membres de l’Alliance de la lumière. Il révélèrent avoir un moyen potentiel de suivre Rhema, mais qui demanderait la collaboration d’un individu marqué d’un dracogramme. En échange d’une alliance temporaire, ils étaient prêts à le partager.

Dans la jungle, à quelques heures de Stormreach, se trouvait l’épave rafistolée d’un aéronef. Entrant en communication avec l’esprit élémentaire servant à alimenter les moteurs, Xanaph convainquit le vaisseau de voler à nouveau. En compagnie de cinq membres de l’Alliance, les compagnons s’envolèrent plein sud, là où Les Aventuriers avaient dit avoir vu des drows portant des dracogrammes bleu-argenté.

Presque arrivés, les passagers du vaisseau furent surpris par l’apparition deux deux immenses lézards volants surgissant des arbres. Chevauchés de deux drows chacune, les bêtes et leurs cavaliers passèrent à l’attaque. Un des drows portait une armure et un bouclier en chitine d’insecte géant, sa battait avec un genre de machette et portait un pendentif au motif de scorpion. Un autre se lançait d’étranges étoiles à trois branches revenant automatiquement vers lui avec autant de précision que les dagues de Dewdrop. Un autre encore se transforma littéralement en scorpion géant pour attaquer ses adversaires à coup de pinces et de dard.

Dans le chaos du combat, l’équipage perdit le contrôle de l’Éthérée qui s’écrasa dans la jungle. Craignant l’attaque d’autres drows, l’équipage passa le reste de la journée à consolider les environs du vaisseau pour le rendre facilement défendable. Heureusement, trois des drows ayant mené l’attaque avaient survécu et revenaient lentement à eux. Peut-être allait-on enfin avoir quelques réponses.

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Dans la gueule du loup, 1re partie
Où on passe par les égoûts

Les quelques dernières semaines furent plus mouvementées qu’à l’habitude pour les agents des Douze envoyés à Xen’drik et leur alliée Aolani. Effectuant mission après mission pour Morley d’Kundarak et la Compagnie de la roue noire un peu partout autour de la cité de Stormreach.

Haut point de ces semaines de travail éreintant mais monotone: une rencontre avec Les Aventuriers, revenant d’une expédition dans les jungles du sud. Transportant la dépouille de leur leader Regdar au beau milieu d’une auberge de Stormreach, un prêtre nain du nom d’Eberk commança à entonner le rituel pour le ramener à la vie tandis que quelques autres membres de la compagnie passaient le chapeau à travers la foule pour récolter les donations.

À peine réveillé, Regdar sortit son épée et se jeta sur Valtrex. Apparemment, les Aventuriers s’en étaient pris à un groupe de drows, ou elfes noirs, vénérant scorpions et araignées, altercation pendant laquelle leur leader tomba au combat. Fait étrange, le chef de ces drows portait, selon de témoignage des Aventuriers, ce qui semblait être un dracogramme. Or, les drows ne sont pas connus comme étant une race susceptible d’en manifester.

Sachant tirer partie de toute situation, les agents des Douze achetèrent à bas prix le butin des Aventuriers pour aller le remettre à la Compagnie de la roue noire. En plus de leur paie pour les diverses missions effectuées, chacun reçut un important magot.

Aller déposer une partie de la somme dans le coffret Kundarak de Xanaph et Gregg. À leur grande surprise, un parchemin avait été ajouté au contenu du coffret. Signé Taïpan, il invitait le groupe à se rendre à un point précis des égoûts de la ville, où la tiefling leur révélerait les information qu’elle aurait découvertes à propos de Rhema / Erebus.

Sentant le piège, Xanaph demanda à voir les livres de la banque, pour y découvrir qu’elle aurait elle-même consulté le contenu du coffre aux petites heures du matin, ce qui était évidemment faux. Gregg, quant à lui, contacta Taïpan télépathiquement et obtint confirmation qu’elle ne s’était jamais rendue à la banque Kundarak au cours des derniers jours.

Maintenant convaincus qu’il s’agissait bel et bien d’un piège, les compagnons décidèrent de se rendre tout de même au rendez-vous, tout en étant au maximum sur leurs gardes. Dans les ruelles derrière le marché de Strormreach où se trouvait la bouche d’égoûts indiquée, tous les lampadaires étaient mystérieusement éteints. Allumant une torche, on se rendit compte que sa lumière était également moins vive qu’à la normale. Cet effet était causé par la présence de chiens venus du plan des ombres. Accompagnés d’une nuée de fées des ombres, les chiens passèrent à l’attaque, plongeant leurs victimes partiellement dans les ténèbres. Après avoir éliminé les molosses et une bonne partie des fées, Rowan en captura une avant qu’elle ne puisse s’enfuir vers les égoûts.

Longuement interrogée, la fée ne semblait pas savoir grand chose, sinon que quelqu’un correspondant à la description de Rhema avait tendu une embuscade dans les égoûts en compagnie de zombis, de chiens des ombres et de petites créatures sombres.

Ne voulant pas avancer plus loin dans le piège sans supports, les compagnons se rendirent sur l’Héritier de Siberys pour demander l’aide des membres de l’Alliance de la lumière. Le frère Bristol était plus qu’enclin à l’idée d’avoir sa revenche sur celui qui avait pris la place de Rhema. Après avoir fait réveiller et équiper quelques-uns des meilleurs guerriers sur le navire, les deux groupes prirent le chemin de la rive pour s’en retourner dans les ruelles du marché.

Ayant été demander à Trivial de surveiller une des issues possibles pour Rhema si jamais il voulait s’enfuir, les membres des Douzes et ceux de l’Alliance prirent chacun une autre entrée, dans le but de prendre le vampire en étau.

Dans les tunnels servant d’égoûts à la ville, les agents des Douze tombèrent sur un groupe de petits humanoïdes du plan des ombres, tels qu’ils en avaient déjà vus un au Khorvaire avant de prendre le chemin de Xen’drik.

À six contre six, le combat fut intense mais très rapide. Au bout d’une minute, il ne resta plus qu’un des êtres sombres. Maudit par Aolani, qui menaçait d’en faire son esclave zombi, l’archer se rendit. Déballant tout ce qu’il savait pour sauver sa vie, il révéla que la Cabale des ombres s’apprêtait à mener une expédition dans les jungles du sud et qu’Erebus voulait se débarasser de certains compétiteurs aux allégeances encore floues avant de mettre en oeuvre le plan.

Enfin certains que le vampire se trouvait bel et bien dans cette section des égoûts, les compagnons prirent leurs armes et avancèrent avec détermination dans les corridors nauséabaonds, en espérant que les membres de l’Alliance de la lumière se débrouillaient au moins aussi bien qu’eux.

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L'attrait de la prophétie
Où on renoue avec des hommes-lézards

Par une chaude et humide matinée d’une journée qui s’annonçait calme et sans remous, une commotion remua soudainement les rues de la ville de Stormreach alors que membres de la garde et nombre de curieux se ruaient vers les murs sud de la cité. Grimpés sur les fortifications, des officiers de la garde tentaient tant bien que mal de s’entretenir avec une délégation venue jusqu’aux murailles de Stormreach. Incapable de comprendre ce que les visiteurs lui voulaient, le capitaine de la garde hurla : « Qu’on aille me chercher un interprète qui comprend l’homme-lézard. »

Gregg, qui parlait un draconique impeccable, grimpa près du capitaine pour aller lui offrir ses services. Le point de vue avantageux lui permit d’observer la présence d’une trentaine desdits hommes-lézards, pas assez pour poser une menace à la ville, mais certainement en nombres suffisant pour causer pas mal de dégâts. Ils affirmaient qu’un groupe était entré par effraction dans un temple de leur peuple contenant des passages prophétique et qu’ils avaient été envoyés pour leur parler.

Pendant que Gregg s’entretenait avec les assiégeurs, ses compagnons remarquèrent la présence de plusieurs visages connus dans les parages. À une dizaine de mètre à la gauche du capitaine se trouvaient quatre membres du Codex écarlate; à leur droite, étaient postés trois agents de l’Alliance de la lumière. Dans la foule au pied du mur, d’autres agents de la Compagnie de la roue noire, menés par Bravo d’Sivis, interrogeaient les badauds pour obtenir un portrait plus exact de la situation. Des quatre factions en villes après les éléments de la prophétie draconique, il ne manquait que la Cabale des ombres. Celle-ci se manifesta en la présence du vampire Erebus, anciennement connu sous le nom de frère Rhéma. Cachant sa vraie nature, celui-ci se fraya un chemin aisément à travers la foule, posant quelques questions auxquelles les gens répondaient instantanément, comme hypnotisés, puis grimpa nonchalamment à côté de Gregg et du commandant de la garde. Affirmant être l’interprète dépêché par l’officier, il se mit à négocier avec les hommes-reptiles.

Voyant la tournure des événements, les membres du Codex écarlate se jetèrent au bas du mur et se rendirent tout de go parler à la délégation. Pour ne pas être laissé en reste, Gregg avoua au capitaine que ses compagnons et lui étaient les individus recherchés par les hommes-lézards et qu’il vaudrait mieux les laisser sortir pour éviter un bain de sang. Inquiet d’ouvrir ne serait-ce qu’une brèche dans les défenses de la ville, le capitaine finit par accepter et Gregg, suivi de Rowan, Aolani et Xanaph, se dirigea aussi vers la délégation. Voyant qu’il avait perdu son momentum, Erebus quitta la scène pour s’en retourner vers le cœur de Stormreach. Valtrex et Dewdrop le suivirent pendant un moment mais, perdant sa trace, elles firent demi-tour pour aller rejoindre leurs compagnons.

L’arrivée de deux groupes déconcerta les hommes-lézards. Selon leur porte-parole, le chef de leur tribu leur avait bien dit de revenir avec un groupe. Un temps précieux fut perdu en conjectures, avec les gens des deux factions affirmant être ceux que les hommes-lézards cherchaient. La question fut tranchée par l’arrivée d’un autre lézard qui murmura à l’oreille du porte-parole d’emmener tout le monde. Il fut alors décidé de faire prouver les dires des deux factions en leur faisant retrouver le chemin qui mène aux anciennes ruines. Évidemment, les deux groupes iraient chacun de leur côté, chacun escorté par la moitié de la délégation.

Aolani et les agents de la Compagnie de la roue noire se retrouvèrent dans le groupe dirigé par le nouveau venu qui semblait avoir tant d’influence. Après quelques heures de marche, menés par Valtrex et Rowan, le groupe arriva à un large ruisseau. Les hommes-lézards traversèrent sans problème, mais les autres se trouvèrent fortement ralentis par une vase épaisse. Alors qu’ils essayaient de se dépêtrer, un trio de crocodile fonça dans leur direction, attirant avec eux des oiseaux charognards. Quelques des hommes-lézards sortirent leurs armes pour se porter à leur secours, mais leur leader fit signe d’abandonner les autres à leur sort et de poursuivre la route.

Délaissé par leurs hôtes, les aventuriers donnèrent tout ce qu’ils avaient pour combattre les bêtes sauvages. Le temps d’en venir à bout et de reprendre son souffle, les hommes-lézards étaient déjà loin. On entreprit néanmoins de les retrouver en suivant leurs traces. La chose ne fut pas facile, les hommes-lézards coupant régulièrement à travers des zones marécageuses autant pour brouiller leurs pistes que pour ralentir ceux qui les poursuivaient. On en était venu à penser qu’il faudrait continuer la traque toute la nuit en espérant que les hommes-lézards s’arrêtent pour dormir les premiers quand du mouvement dans les arbres alerta le groupe. Cachés dans les buissons, environ un tiers de leur escorte se préparait à tendre une embuscade. Après que cette dernière eut échoué, Gregg utilisa ses connaissances du combat en terrain marécageux pour nier l’avantage du terrain possédé par les reptiles.

Un immense homme-lézard aux écailles noires chargea le premier, mais tomba rapidement sous les attaques concentrées de ses six adversaires. Le shaman, qui regardait la scène de loin indiqua que la chef Dreka, celle qui lui avait donné les consignes jusque là, avait dit d’empêcher les humains et leurs compagnons de se rendre au village, mais qu’elle n’avait pas précisé s’il fallait les tuer. Dans le feu du combat, il négocia un compromis : si les aventuriers promettaient de ne pas tuer ses hommes, il ferait de même. La vie du gros lézard noir fut donc épargnée et le shaman ainsi que ses chasseurs changèrent leurs tactiques pour assommer plutôt que tuer. Bien que lui-même fût très dangereux, le shaman se retrouva vite seul. Blessé et isolé, il jeta son bâton par terre et se rendit, allant même jusqu’à offrir son armure enchantée en guise de paiement pour sa vie épargnée. Il répéta de se méfier de la chef, qu’elle n’était plus la même depuis l’arrivée de son conseiller à la gueule couverte de tentacules.

Quittant la zone de combat somme toute en bons termes, les aventuriers poursuivirent leur traque jusqu’au village de tentes d’où venaient les hommes-lézards. L’autre moitié de leur escorte était là, en compagnie de l’individu qui, à en croire les parole du shaman, était non seulement une femelle, mais aussi la chef de la tribu. Inquiète qu’aucune des deux escortes ne l’ait encore rejointe au village, elle sépara le reste de ses troupes en deux, en envoyant la moitié après les membres du Codex écarlate et le reste dans la direction d’où venaient les compagnons de la Compagnie. Il s’en fallu de peu qu’ils ne doivent se battre contre une dizaine d’hommes-lézards supplémentaires à la fois, mais les talents de ventriloque de Dewdrop permirent au groupe de détourner l’attention des hommes-lézards et de ne pas être détectés.

La chef resta donc seule en compagnie d’une brute noire, d’un petit homoncule de terre cuite et de deux créatures mi-reptile mi-oiseaux que Rowan et Xanaph identifièrent comme des cockatrices, des monstres dont la morsure a le potentiel de changer ses victimes en statues de pierre. Mordus à plusieurs reprises, le groupe s’en tira indemne, sauf pour Gregg qui passa à un poil de se retrouver pétrifié de façon permanente. La chef, quant à elle, se battait de manière fort étrange, tournant ses membres de 360 degrés pour effectuer des feintes et disparaissant complètement l’espace de quelques secondes chaque fois qu’elle était blessée. Sur le point de perdre le combat, elle tenta d’utiliser cette dernière habileté pour fuir, mais fut rattrapée par Valtrex.

Dépossédée de ses nombreux objets magiques, elle se rendit et n’eut d’autre choix que répondre à toutes les questions des ses assaillants. Celles-ci furent peu nombreuses, cependant, puisque le reste de la tribu d’hommes-lézards pouvait revenir à tout moment. Sans l’avouer explicitement, la chef donna assez d’Indice pour confirmer les suspicions de Xanaph qu’il s’agissait bien d’une changeling. Elle alla même jusqu’à donner une adresse à Stormreach. On suspectera plus tard qu’elle pourrait être une agente de la Cabale des ombres, membre de l’obscura des Instruments du changement, hypothèse appuyée par le fait qu’elle portait sur elle un instrument de musique, symbole de reconnaissance de cette obscura. Entendant les hommes-lézards arriver, les aventuriers la laissèrent filer avant de s’éclipser eux-mêmes et d’entreprendre le long trajet qui les ramèneraient, de nuit, jusqu’à la ville de Stormreach.

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L'île aux quatre défis
Où on tire des leviers

Entre les jours particulièrement torrides d’une ville qui ne connaît jamais le froid, les nuits de Stormreach avaient été à trois reprises ponctuées de tremblements de terre en moins d’une semaine. Un premier séisme violent, deux séries de contrecoups s’étaient fait ressentir, chaque fois sans grand dégât, mais empêchant à coup sûr les habitants de la ville de dormir. C’est dans cette atmosphère de canicule et d’insomnie que la prochaine grande aventure des agents des Douze allait débuter.

Le lendemain du dernier séisme, alors que Xanaph et Rowan étaient partis mener une enquête au sujet de Xillich d’Lyrandar, Morley d’Kundarak réveilla Dewdrop, Gregg et Valtrex pour leur remettre un parchemin, leur indiquant qu’il avait été dérobé d’un messager en provenance de l’Héritier de Siberys et qu’il contenanit de l’information en lien avec la prophétie. Les trois agents devant lui étant les plus compétents disponible, Morley leur ordonna d’enquêter sur le contenu de la lettre immédiatement.

La missive en question semblait rédigée par le frère Bristol à l’intention d’une dame Prima Amberleaf au temple de l’Ost souverain de Stormreach. Elle discutait du passage de la prophétie, anciennement entre les mains de l’Alliance de la lumière mais depuis emmenée à la Cabale des ombres par le vampire Rhema / Erebus. Le passage en question traitait d’une “Île aux quatre défis” apparaissant par delà la griffe du requin pour semer la discorde lorsque le sol aurait tremblé trois fois.

Désireux d’en savoir plus, les trois agents allèrent chercher Aolani, qui put leur indiquer que le dieu-requin est le surnom que les sahuagins donnent à leur dieu Shargon et que la Griffe de Shargon est le nom d’un rocher se tenant au beau milieu de la baie de Stormreach.

L’île mystérieuse ayany apparemment été vu à partir du pont de l’Héritier de Siberys, les quatre compagnons prirent une barque et bravèrent la chaleur écrasante pour aller explorer la partie extérieure de la baie. Alors qu’ils étaient sur le point d’abandonner, ils remarquèrent une presqu’île sur le rebord de la baie que les récents séismes semblaient avoir mis à nu, révélant en-dessous une ancienne construction de pierres. Malheureusement, deux autres chaloupes étaient déjà amarrées aux ruines. De la base de la péninsule, on pouvait déjà entendre un échange animé entre deux groupes de personnes à l’intérieur d’une chambre située au haut d’un escalier. S’approchant plus ou moins discrètement, on trouva Thalas du Codex écarlate (flanqué de ses brutes Balala et Dovahkiin) en débat énergique avec Flamberge, Myriam et l’habituellement taciturne frère Mahdi, tous trois de l’Alliance de la lumière.

La pièce était un grand hall de pierre pourvu d’un unique stèle couverte de runes illisibles trônant au millieu. Aux quatres coins se trouvaient de lourds leviers de métal fixés aux murs. Il semblerait que chacun des deux groupes déjà présents s’attendait à voir quelqu’un arriver puisque les agents des Douze furent repérés instantannément. Les quatre agents n’étaient visiblement pas ce quelqu’un, mais chacun des deux autres groupes se mis à surenchérir pour obtenir l’aide des agents des Douze. Thalas alla même jusqu’à raconter que son groupe et lui avaient vu un couple de vieillards accompagnés d’une demi-démone et d’un homme-lézard entrer dans les ruines peu avant eux, mais qu’ils s’étaient volatilisés dans le temps que cela avait pris pour amarrer la barque et monter dans les ruines.

Sentant la tension monter et craignant qu’on n’en vienne aux armes, Gregg et Valtrex tentèrent de convaincre tout le monde qu’il valait mieux collaborer pour rattraper ceux qui étaient déjà entrer mais, attendant chacun des renforts dont l’arrivée était imminente, aucun ne fit le moindre pas pour combler le gouffre entre les factions. Tous s’entenditrent cependant pour dire qu’ils ne pouvaient s’opposer à ce qu’un troisième groupe fasse son entrée dans le hall. C’est ainsi que Valtrex découvrit qu’il y avait de trappes secrètes dans le plancher et que Dewdrop confirma que leur ouverture étaient liée aux leviers. Gregg eut moins de chance de son côté, et n’arriva pas plus à déchiffrer les hiéroglyphes que Mahdi ou Thalas.

C’est alors que le groupe des Douze décida de voir ce qui se passerait si on tirait sous les quatre leviers en même temps. Laissant les deux autres groupes derrière, le plancher disparut sous les pieds de chacun et tous se retrouvèrent à glisser dans le noir jusqu’à arriver indemne dans une pièce complètement noire. Allant explorer les environs de sa vision nocturne, Valtrex trouva un petit escalier descendant dans une pièce aux murs ornés de trois leviers identiques à ceux du hall d’entrée. Tout le monde s’approcha pour découvrir que la pièce était occupée par une vase verdâtre et un homuncule perché sur une stèle et armé d’une arbalète. Valtrex informa tout le monde que la vase verte est particulièrement vulnérable à la lumière et eu feu. Aolani tenta de faire bon usage de sa nouvelle hache, mais sans grand succès. Pire, elle fonça tout droit vers un énorme cube gélatineux quasi invisible et se retrouva empêtrée dans ses pseudopodes collants. Gregg régla le problème en repoussant le cube tout en faisant tombé l’homuncule en bas de sa colonne et le reste du combat s’en trouva beaucoup plus facile. et permit même de découvrir une petite somme de pièces d’or qui n’avaient pas pu être digérées par l’acide du cube gélatineux.

Après avoir repris leur souffle, les agents s’avancèrent pour tirer les trois levier. Cette fois-ci, le sol ne bougea pas mais un pan de mur au fond de la pièce glissa pour révéler un long corridor menant à une pièce jonchée d’ossements et de quatre squelettes en train d’être dévorées par d’énormes larves d’insectes. Gregg tenta de les tirer de loin, mais l’énergire psionique de son attaque fut bloquée par un champs de force à l’entrée de la pièce. Valtrex put passer au travers du mur de force avec un effort minimal, mais se retrouva piégée de l’autre côté. De manière prévisible, trois des squelettes s’animèrent et l’un d’entre eux prit en feu alors que les deux autres se préparaient à charger. Tout le monde entra donc dans la pièce pour prêter main forte à la drow. Vaktrex et Aolani purent ainsi montrer leur grande compétence en ce qui a trait au combat contre les morts vivants. Si les squelettes avaient tendance à éclater en fragments d’os chargés d’énergie nécrotique lorqu’endommagés, les vers blancs en souffrirent autant que les quatre comparses, particulièrement Dewdrop dont l’armure protégeait contre l’énergie nécrotique. Les attaques de Gregg eurent tôt fait d’éliminer les asticots restants et, un bon repos plus tard, on trouva deux autres leviers cachés sous des piles d’ossements. Les pousser simultanément ouvrit une double porte menant vers une pièce rectangulaire dont les murs latéraux étaient couverts de bas-reliefs représentant des humanoïdes en armures d’un style jamais vu par aucun des membres du groupes.

Des rails étaient fixés au sol et au plafond entre les fresque, laissant supposer que quelque chose pouvait glisser et, évidemment, un autre levier se trouvait posé sur le mur du fond. Dewdrop alla vois si la pièce étaient piégée, mais traversa un autre mur de force à sens unique. À son entrée dans la pièce, les murs se mirent à se rapprocher les uns des autres, menaçant de conpresser la pixie en moins d’une minute. Comble de malheur, deux spectres surgirent du mur du fond et la bonbardèrent de vagues d’énergie psychique. Les alliés de Dewdrop franchirent le mur de force pour venir en aide à leur allié dans son combat contre les spectres. Pendant ce temp, la fée s’affairaient à bloquer le mécanisme d’un des murs, mais l’autre continuait son avancée. Après avoir utilisé ses prières les plus efficaces contre les spectres, Aolani s’en alla donc user de sa force pour repousser le deuxième mur. Valtrex et Gregg achevèrent les spectres et le psion alla abaisser le levier. Cela fit résonner un bruit sourd dans la pièce aux ossement, mais les murs aux fresques continuaient d’avancer et mur de force bloquait toujours le passage. Heureusement, Gregg parvint à faire disparaître la barrière et tout le monde put sortir avant d’être applatis comme des crêpes. À ce point-ci, Gregg, Valtrex et Dewdrop reconnurent une étonnante similarité entre les plans de ces ruines-ci et celles découvertes dans la jungle au sud de Stormreach quelques mois plus tôt. De nombreux éléments, des hiéroplyphes aux bas-reliefs laissaient penser qu eles deux endroits auraient été construits pas le même peuple.

La salle suivante, nouvellement révélée par l’ouverture d’un autre passage secret, semblait comporter six levier de couleurs différentes. Tous facilement visible, ils étaient néamoins très difficiles d’accès. Un était accroché au plafond, un autre se trouvait au fond d’un puits profond rempli d’eau froide. Un était au fond d’une alcôve dont le plafond menaçait de s’effondrer, un encerclé de flammes magiques et un autre au fond d’un étroit tunnel cerné de lames de métal. Enfin, le dernier était juché au dessus d’une stèle de pierre et protogé par un dôme de force. Usant de toutes les habiletés, les quatre compagnons allèrent activer les levier un par un. Contrairement à ceux des autres pièces, ceux-ci ne se replaçaient pas automatiquement même si on les activait un par un.

Lorsque le dernier levier fut abaissé, un coffre de bois apparut sur le plancher, entouré de ce que Gregg identifia comme un cerlce de téléportation. Ne voulant laisser personne derrière, tous les quatre mirent le pied dans le cercle en même temps. Rien ne se passa, mais au moment d’ouvrir le coffre, tous furent transportés dans une caverne au bord de la baie de Stormreach, dont la sortie menait sous (ou plutôt à travers) les escalier menant au hall d’entrée des ruines. Quant au coffre, il contenanit une pièce de métal découpée à la manière d’un morceau de casse-tête occupant un quart de cercle, entièrement couverte de hiéroglyphes incompréhensibles. Trois autres cercles de runes se trouvaient sur le sol de la salle, avec un coffre en bois vide près de l’un d’eux. Repérant deux embarcation de plus qu’à leur arrivée, Aolani et Gregg sortirent pour aller voir de plus près mais se retrouvèrent coincés à l’extérieur de la grotte. Ils en profitèrent tout de même pour aller vérifier qu’il n’y avait plus personne dans le hall d’entrée et découvrir que le dessus de la grande stèle était plat et comportait une dépression circulaire juste de la bonne taille pour quatre morceaux du casse-tête.

Pendant ce temps, Dewdrop et Valtrex s’étaient cachées pour espionner la sortie de leurs compétiteurs. Elles virent d’abord les membres de l’Alliance de la lumière en compagnie d’une fille à la peau grise portant une étrange robe munies d’ailes, transportant une Myriam semblant à l’article de la mort. Quelques minutes plus tard, les agents du Codex écarlate apparurent accompagnés d’un vieil homme vêtu d’une cape rouge.

À leur retour chez la Compagnie de la roue noire, les agents furent rudement questionnés par Morley d’Kundarak et Gregg n’eut d’autre choix que de lui remettre le morceau de clé découvert. Il existait donc une ruine plus ancienne que celles des géants de Xen’drik à distance de marche, renfermant possiblement des éléments reliés à la prophétie draconique, mais la clé en était brisée en quatre morceaux dont un était en possession de chacune des quatre factions courrant après la prophétie en ville.

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Tu gèles, tu brûles
Où un shaman n'a pas été tout à fait honnête

Après avoir parlé longuement avec Inoke, le shaman de la tribu de goliaths, les six héros sont parvenus à une entente avec ce dernier. Si les héros allaient dans la montagne, se débarrassaient des yétis qui volaient les chèvres de la tribu et trouvaient ce qui forçait les monstres des neiges à attaquer, le tout avant la fin de la journée du lendemain, alors les prisonniers seraient relâchés. Entretemps, il promettait que rien de mal ne leur serait fait.

Désireux de sauver la vie de leurs collègues et de mener à bien leur mission pour le compte de la Compagnie de la roue noire, les héros acceptèrent de partir à la chasse au yéti. Ne faisant pas confiance aux parole d’Inoke, Rowan se porta volontaire pour rester derrière avec sa bête éclipsante dans le but de surveiller les conditions des prisonniers.

Le reste du groupe entama une marche de plusieurs heures vers le sommet enneigé de la montagne de l’est. Si la montée se révéla plus facile que la traversée de glissements de terrain et de coulées de lave de la veille, les choses se gâchèrent néanmoins lorsque le groupe gagna en altitude. Si, la présence de neige permit de suivre les yétis à la trace, les plaques de glace au sol et la venue d’un vent glacial rendit l’avancée particulièrement difficile, notamment pour Dewdrop qui souffrit de multiples engelures avant d’atteindre la destination. À mi-chemin vers le sommet, les traces de yétis menaient vers un réseaux de formations rocheuses d’où on pouvaient entendre la complainte caractéristique des yétis. Deswdrop et Valtrex s’avancèrent subtilement et réussirent à prendre un des abominables hommes des neiges par surprise alors qu’il posait une chèvre en offrande sur une plaque de glace, mais l’odorat très fin des créatures fit en sorte que trois autres parvinrent à les repérer et passèrent à l’attaque. Les yétis chargèrent sur intrus mais, au final, leurs hurlements sinistres firent beaucoup plus de mal que leurs griffes.

Alors que le combat tirait à sa fin, le groupe se vit survolé par une grande ombre ailés qui les menait à frissonner non pas de froid mais de peur. À la fin du combat, après avoir pris le temps de souffler un peu, les héros se mirent à explorer la zone où les yétis les avaient combattus. Se faufilant au fond de l’endroit. D’une caverne au fond de l’endroit arriva soudainement un énorme monstre ailé reptilien aux écailles d’un gris terne et dont les dents scintillaient d’arcs électriques. Le groupe se trouvait clairement en la présence d’un dragon, plus précisément un dragon de fer, une des créatures les plus puissantes du monde d’Eberron. Se ruant sur la chèvre pour la dévorer, le dragon se présenta sous le nom de Ferrimark. Il avoua d’emblée avoir envoyé les yétis piller le bétail des goliaths après que ces derniers eurent cessé de l’approvisionner en nourriture. Il reconnut sans la moindre gêne aussi avoir provoqué prématurément l’éruption du volcan pour empêcher les goliaths de fuir avec l’information qu’il leur avait donnée. Après ces révélations, plutôt que d’attaquer ceux qui avaient tué ses derniers serviteurs, Ferrimark tenta de les convaincre de travailler pour lui. Souhaitant ne pas avoir à quitter l’antre où il effectuait ses recherches ne serait-ce que le temps d’aller chasser, il leur offrit pierres précieuses et objets magiques en échange de nourriture ou, mieux encore, d’information concernant des éléments de la mythique prophétie draconique.

En guise d’avance de paiement, Ferrimark confia au groupe que les goliaths de la tribu d’à côté croyaient en un équilibre des forces élémentaires. Par exemple, quelqu’un qui meurt en temps de paix se réincarnerait en esprit de la guerre et vice-versa. Ainsi, comme les yétis sont malgré tout des créatures sacrées pour les goliaths, le rétablissement de l’équilibre par le remplacement de ces créatures de froid requerrait que quelqu’un doive périr par les flammes. Pour les aider à confronter le chef des goliaths, Ferrimark offrit une amulette magique qui aurait appartenu à son père jusqu’à ce que le shaman actuel ne vienne la donner au dragon en guise d’offrande. Inquiets pour le bien-être de Rowan et des prisonniers, les cinq agents quittèrent l’antre du dragon en vitesse et dévalèrent aussi rapidement que possible le flanc de la montagne en direction du village de goliaths.


Pendant ce temps, Inoke avait décidé de se débarasser des prisonniers de la Compagnie de la roue noire au cas improbable où leurs collègues survivent aux coups de la meute de yétis et du dragon Ferrimark. Amenant avec lui ses quatre fidèles acolytes, il se dirigea vers la cabane où étaient gardés les prisonniers. Les gardes postés là par le chef Pekelo refusèrent d’abord de lui laisser l’accès, mais Inoke et ses sbires surent se montrer convainquant. Suspectant un coup tordu, Rowan et sa bête Mirage se positionnèrent devant l’entrée de la cabane, menaçant d’utiliser les armes si le shaman brisait sa promesse en venant toucher aux prisonniers avant la fin de la journée.

Inoke n’avait que faire des menaces d’un humain et de son animal de compagnie et ordonna à ses quatre hommes-forts de passer à l’attaque. Rowan en élimina un en le faisant dépérir à vue d’œil d’un coup de son marteau magique, mais Inoke se servit de sa magie primale pour forcer le gardien sur sa propre bête éclipsante, la forçant à battre en retraite dans le plan des fées. De peine et de misère, Inoke et ses trois alliés survivants réussirent à maîtriser Rowan et à le ligoter. En un temps record, il firent la même chose aux six prisonniers qui se défendirent également bec et ongle, mais sans grand succès, avant d’être tous escortés vers l’ouest en direction du volcan entré récemment en éruption.


Arrivant au village, les cinq autres agents remarquèrent que les habitants du village affectaient un grand malaise face à leur retour, comme si personne ne s’était attendu à les revoir vivants. Ils se dirigèrent d’abord vers la hutte du shaman. Voyant que celle-ci était abandonnée, il allèrent voir aussitôt la prison du village pour découvrir à leur grand désarroi que tous, y compris Rowan, avaient été amenés ailleurs. Afin de savoir ce qui se tramait, on alla confronter le chef Pekelo. La conversation animée révéla qu’il s’était fait manipulé pendant des années par son shaman et qu’il n’était même pas au courant de la présence d’un dragon près des pâturage estivaux de sa tribu. Malgré le doute soulevé par la présentation de l’amulette de son père, Pekelo s’en remettait encore entièrement à son shaman, qui avait jugé bon d’emmener les prisonniers au cratère du volcan. Pour ne pas nuire aux plans de son grand conseiller, Pekelo appela tous les guerriers du village pour y retenir les aventuriers. C’est alors que l’ombre de Ferrimark plongea à plusieurs reprises au-dessus du village, paralysant de peur Pekelo et ses guerriers. Dans la confusion, les aventuriers entrèrent par effraction dans la hutte du shaman et y découvrirent un nombre impressionnant d’objets magiques, dont la majorité avait été drainés de leur magie pour fabriquer autre chose, mais dont quelques-uns étaient encore actifs. Maintenant mieux équipés pour faire face aux dangers, le groupe de cinq partit à la course pour rattraper le shaman avant qu’il ne soit trop tard.

Heureusement pour eux, Rowan et les prisonniers faisaient tout en leur possible pour ralentir la marche vers le volcan et gagner du temps, si bien que les cinq autres purent rejoindre Inoke au moment oz lui et ses acolytes atteignaient le côté dégagé d’un cratère secondaire. Alors que ses guerriers se préparaient au combat et que les quatre porteurs qui avaient accompagné le groupe se poussaient en douce, Inoke se déplaça vers le groupe de prisonniers et donna une poussée à Rowan, qui bascula dans le cratère. Utilisant une baguette trouvée dans la hutte du shaman, Gregg le fit descendre tout en douceur, mais Rowan se dirigeait quand même tout droit vers le fond du volcan. Inoke forçcait ses ennemis à s’attaquer les uns les autres, tandis que ses guerriers fonçaient vers eux ennemis, mais ces derniers furent rapidement éliminés. Une fois grièvement blessé, Inoke prit sa forme primale: celle d’un humanoïde tout fait de muscle et doté de griffes acérées. Ses blessures se refermaient lentement et il restait toujours à quelques centimètres du rebord du cratère. Craignant qu’il ne veuille se jeter dans le volcan plutôt qu’âtre capturé vivant, Gregg cria à ses alliés de bloquer le chemin à Inoke. Il fut finalement assomé dans le but d’être interrogé plus tard. Il était cependant maintenant trop tard pour envoyer une corde à Rowan et espérer qu’il ne l’attrape, même les mains liées dans le dos. Heureusement pour lui, il tomba sur une île rocheuse au milieu du cratère, entourée d’une rivière de lave.

Après avoir repris leurs esprits et détaché les prisonniers, les cinq compagnons entreprirent d’aller chercher Rowan. Aolani et Xanaph tentaient de descendre au fond du puits à l’aide de corde et, ce faisant, virent plusieurs créatures de lave et de flammes tourner autour de Rowan de manière menaçante. Dewdrop, Gregg et Valtrex coururent le long de la montagne pour rejoindre l’entrée de la caverne aperçue la veille, arrivant sous le cratère quelques instants après Aolani et Xanaph. Pendant ce temps, Rowan avait commencé à briser ses liens sur les pierres tranchantes du fond du volcan, tandis que ses alliés repoussaient les avancées des bêtes élémentaires. Durant le combat, Aolani repéra une hache à la lame rouge incandescente qui lui permit de toucher mieux et plus fort ses ennemis.

De retour à la surface, les douze agents rencontrèrent Pekelo qui, contrairement à toutes attentes, présenta ses excuses au groupe pour ne pas avoir vu les machinations de son shaman. Comme Aolani l’avais été par sa tribu, Pekelo choisit de bannir Inoke et demanda aux agents des Douze de bien vouloir l’emmener loin de la vallée. Comme gage de bonne volonté, il les laissa partir avec l’amulette de son père.

Une fois de retour à Stormreach, Morley d’Kundarak félicita ses agents pour une mission réussie. Comme prévu, il leur remis la somme substantielle de 435 pièces d’or pour avoir récupéré l’expédition disparue, mais se vit quand même déçu qu’aucun des deux groupes n’ait pu pour le moment découvrir l’information regardant la prophétie qui devait se trouver dans les montagnes.

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Une vie de bestiole
Où on fait de l'escalade

Après plusieurs semaines de missions banales et quelque peu ennuyantes, les recrues des Douze arrivées à Xen’drik l’automne précédent furent convoqués de toute urgence par Morley d’Kundarak. Tentant de faire des percées sur deux fronts à la fois, la Compagnie de la roue noire avait envoyé une autre équipe de six agents dans les montagnes au nord-ouest de Stormreach. Des informations avaient indiqué que les goliaths qui y avaient établi leur campement plus tôt dans l’année seraient en possession d’informations cruciale pour la course qui opposait Les Douze à au moins trois autres factions à Stormreach. Cependant, alors que le voyage d’aller-retour devrait en théorie prendre moins de dix jours, plus de deux semaines s’étaient maintenant écoulées sans la moindre nouvelle des aventuriers envoyés pour la mission. Morley d’Kundarak ordonna donc au cinq anciennes recrues de partir à la suite de l’autre équipe et de les ramener en vie. Le fait de revenir avec l’information possédée par les goliaths et de faire de la première mission un succès était un objectif facultatif, mais serait assorti d’une grande prime à la paye.

Sachant qu’ils auraient à effectuer de longues heures d’escalade et qu’ils devraient probablement négocier avec des goliaths, les agents des Douze allèrent dans les bas fonds de Stormreach pour retrouver Aolani, qui les avait bien aidés lors de leur dernière mission majeure. Comme près d’une journée sur deux, elle était occupée à boire dans la taverne les agents avaient fait sa connaissance quelques semaines auparavant. Aolani n’était pas particulièrement à l’aise avec l’attitude mélancolique des nouveaux membres des Pleureurs de jadis et elle ne voyait guère [[ :ta-pan]] depuis que celle-ci avait rencontré un nouvel amant, un géant selon les dires d’Aolani. N’ayant rien de mieux à faire et s’étant faite promettre d’être payée, la goliath se joint au groupe qui se mis en marche vers les montagnes du nord-ouest.

La marche dans la jungle fut pénible mais s’accomplit sans incidents. Heureusement, le groupe précédent avait laissé suffisamment de traces pour que, même deux semaines plus tard, on puisse déterminer que quelqu’un était passé par là. Alors que le groupe commençait à gravir le flanc des montagnes, la végétation se fit de plus en plus rare et laissa place à des pentes sèches et rocailleuses. Le village de goliath devait se trouver sur les hauteurs entre deux sommets visibles de la base. L’un, très élevé, était couvert de neiges et l’autre, plus modeste, était apparemment entré en éruption récemment. Après quelques heures de marche supplémentaires, les traces du premier groupe se trouvèrent vite recouvertes par un récent glissement de terrain et un éboulis bloquant complètement la voie entre deux falaises. Malgré l’Intuition de Rowan, il semblait bien que le phénomène ait été naturel. Si Rowan, Aolani et Xanaph n’eurent aucun problème à grimper la pile de roches, il en fut autrement pour Dewdrop, Gregg et Valtrex, même si un peu de poudre de fée permit à cette dernière de franchir l’obstacle sans trop de difficulté.

Une fois au-dessus de l’éboulis, le groupe fut contourné par une file de fourmis qui, comme pour les narguer, passait allégrement par-dessus le tas de pierre sans ralentir le moindrement. Fait à noter, chacune des fourmis faisait plus d’un mètre de long. Plusieurs de ces insectes transportaient de gros fruits verts qu’Aolani, Rowan et Dewdrop identifièrent comme ne poussant qu’à très haute altitude. Plus en amont, la montagne était fissurée par une faille profonde dont le fond était couvert de laves encore chaudes. Seul point de passage visible aux alentours, un gros tronc d’arbre gardé par deux fourmis soldates couvrait la largeur de la faille. Dans le ciel, deux princes ailés surveillaient la scène. Usant de son habileté de parler aux animaux, Dewdrop tenta de convaincre les soldates de les laisser passées, mais celles-ci refusaient de laisser d’autres créatures emprunter le pont naturel tant que de la nourriture serait acheminée vers le nid le plus prêt. Rowan et Valtrex tentèrent de forcer leur chemin, mais les soldates prirent panique et alertèrent les princes, qui plongèrent sur le groupe d’intrus.

Un combat s’ensuivit, auquel participèrent chacune des fourmis ouvrières présentes dans les parages. À la mort de chacune d’entre elles, les princes et les soldates redoublaient d’effort pour éliminer leurs adversaires. Dewdrop fut vite envoyée au tapis par les phéromones acides d’Une soldate. Xanaph tenta à plusieurs reprises de les envoyer dans le fond du ravin mais celles-ci s’accrochèrent de toutes leurs pattes. Les princes, une fois blessés se mirent à attaquer leurs ennemis à grand coups d’ailes, ce qui les rendit incapables de voler mais aussi beaucoup plus redoutables. Malgré leurs tailles, les fourmis furent toutes abattues et la troupe put enfin traverser les quelques dix mètres les séparant de l’autre côté du ravin.

Ayant retrouvé les traces de l’autre groupe d’agents, les aventuriers arrivèrent jusqu’au bord d’un véritable torrent de lave encore partiellement liquide. Beaucoup plus large que le ravin précédent, aucun pont naturel ou artificiel ne pouvait permettre de traverser cette rivière. Pour compliquer les choses, le seul détour possible autour de cet obstacle aurait été de gravir la majeure partie du volcan situé à l’ouest puis de redescendre, ce qui ajouterait facilement plus d’une journée à l’expédition. C’est alors que Gregg suggéra que, si les fourmis ouvrières avaient été vues transportant des fruits ne poussant qu’au sommet des montagnes, c’est qu’il devait y avoir un passage leur permettant de passer sous la coulée de lave.

Les membres du groupe allèrent donc s’enduire des sécrétions des insectes battus précédemment pour se couvrir de leur odeur. Valtrex se faufila ensuite rapidement dans la fourmilière sans être inquiétée par les gardes pendant que les autres tentèrent de leur mieux de paraître comme autant d’autres fourmis auprès des soldates myopes. Une fois à l’Intérieur, quelqu’un alluma bâton-éclairant, mais sa flamme affola les gardes et les soldates qui se ruèrent sur l’objet pour le détruire. La commotion passée, on recommença cette fois avec une torche magique achetée à Sharn. Ne produisant ni fumée ni chaleur, cette torche laissa les gardes curieuses mais moins agressives. Éclairés enfin, les aventuriers purent commencer à tenter de retrouver leur chemin à travers le labyrinthe des tunnels de la fourmilière.

Suivant le gradient de chaleur pour se rapprocher de la rivière de lave et usant des talents de spéléologue de Valtrex pour s’orienter, le groupe atteint éventuellement un tunnel où s’aventuraient des fourmis chargées de nourriture et d’où venaient, en plus des fourmis transportant des fameux fruits verts, d’autres tenant des sphères blanches et gélatineuses. D’abord prises pour des fruits, on s’aperçut vite qu’Il s’agissait en fait d’œufs de fourmis. Il fallait donc se résoudre au fait qu’il faudrait passer par la chambre de la reine pour contourner la lave. Contrairement aux autres fourmis, la reine avait une très bonne vue et ne se laissa pas berner par l’odeur de princes. Alertant ses gardes gigantesques, elle s’entoura d’un nuage de phéromones acides. Ce nuage aurait été suffisant pour faire tomber plusieurs des aventuriers mais Gregg se servit de sa télékinésie pour repousser la reine à l’autre bout de la pièce. Après un rude combat, le groupe trouva une grande colonne d’éclats draconiques dans la chambre de la reine. Ayant ramassé pour une petite fortune de ces éclats, tous quittèrent la pièce et se rendirent enfin jusqu’à l’autre côté du torrent.

Deux heures plus tard, rendus à l’altitude où le sol commençait à se couvrir de givre, les agents trouvèrent une tour de bois où attendait un groupe de cinq goliaths. Immédiatement, ils ordonnèrent aux intrus de faire demi-tour et de retourner d’où ils venaient. La présence d’Aolani ne se révéla finalement pas un atout : le chef des goliaths semblait déjà savoir qu’elle avait été chassée de sa tribu pour cause de vénération de dieux impies. Si, après questionnement, le chef des goliaths avoua avoir fait prisonniers six autres intrus de races diverses, il affirma qu’ils avaient provoqué l’éruption de la montagne et qu’ils seraient jugés en conséquence par la tribu de goliaths et personne d’autre. Il s’en fallu de peu qu’un combat éclate, mais Xanaph convainquit le géant de se faire escorter jusqu’au campement pour au moins voir l’état des prisonniers. Le chef ne voulait consentir que si tout le monde lui donnait ses armes mais, même si au final Rowan et Aolani refusèrent, le goliath accepta de les emmener. Avant de partir, il se transforma brusquement en immense bête bipède aux muscles saillants, absorbant dans sa nouvelle forme les armes qu’on lui avait confiées.

À l’approche du campement, Aolani remarqua des morceaux de viande avariés sur les poteaux des clôtures encerclant les bêtes d’élevage. Selon elle, une seule raison pouvait expliquer ce choix : la présence de yétis dans les parages. Au village des goliaths, le groupe pu rencontrer le chef dans sa hutte. Celui-ci accepta de reporter le jugement des prisonniers en échange d’un service de la part de ses « invités ». Depuis quelques temps, des yétis s’attaquaient aux troupeaux de la tribu, au point de menacer sa survie alimentaire. Normalement, le village aurait été levé, mais l’éruption récente du volcan bloquait la seule voie d’issue praticable. La requête était donc la suivante : stopper les attaques de yétis et trouver ce qui poussait les créatures à être si agressives.

Quant aux prisonniers, il s’agissait des six autres recrues des Douze qui étaient entrés en compétition pour être les premiers à aller à Xen’drik, quelques mois auparavant. Ils affirmaient être relativement bien nourris et bien traités même s’ils étaient entassés à six dans une cabane sans salle de bain. Ravis qu’on soit venu à leur secours, ils ne pensaient plus qu’à sortir de là au plus vite.

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Le bal des ombres
Où on infiltre le repaire de l'ennemi

Après avoir été informé qu’au moins quatre factions différentes étaient engagées dans la course aux fragments de la prophétie draconique se trouvant à Xen’drik, l’officier de la Compagnie de la roue noire, Morley d’Kundarak, demanda aux nouvelles recrues récemment arrivées à Stormreach d’enquêter sur la plus méconnue des trois autres factions, la Cabale des ombres.

Après quelques jours de recherche dans les rues de Stormreach, les cinq recrues parvinrent à circonscrire la zone de recherche au quartier du Port, où des agents de la Cabale auraient été vus dans les dernières semaines. Notamment, une visite chez l’apothicaire et prêteur sur gage Baudry Cartamon permis de découvrir qu’une grande quantité de posions et composantes alchimiques auraient été vendues récemment à un mage nain, qui, d’après un questionnement musclé, s’avérerait être un client régulier de Cartamon. Et tout au long de l’enquête, il sembla aux agents que quelqu’un les prenait en filature et tentait d’espionner leurs allées et venues. De fil en aiguilles, la piste du nain et de la Cabale mena le groupe à la taverne du Homard égaré, où il se fit accueillir par une tiefling du nom de Taïpan, accompagnée d’une immense goliath armée d’une non moins immense hache de guerre. D’entrée de jeu, Taïpan se présenta comme une membre de la Cabale des ombres. Sur leurs gardes mais ne détectant pas d’indices d’un piège, les agents consentirent au moins à écouter ce que la tiefling avait à leur dire.

Taïpan expliqua à ses interlocuteur que, loin d’être un bloc monolithique, la Cabale était divisé en quatre groupes appelés Obscura rivalisant sans cesse les uns avec les autres. L’Obscura dont faisaient partie Taïpan et la goliath, les Pleureurs, avait pour but de faire de Xen’drik une terre d’accueil pour les êtres persécutés au Khorvaire, comme les tieflings, les shifters, ou encore ceux portant des marques aberrantes. Cependant, beaucoup des alliés de Taïpan étaient portés disparus au cours des dernières semaines, et elle suspectait fortement un autre membre de la Cabale d’être à l’origine des disparitions. Il s’agissait en l’occurrence d’un nain nécromancien reconnu pour récolter les cadavres afin d’en faire des morts-vivants.

Le plan que Taïpan proposait allait comme suit: le soir même aurait lieu une rencontre des membres influents de la Cabale des Ombres. Cette fois-ci, l’événement aurait lieu là où le nain a établi domicile. Tout le monde étant occupé à célébrer et à débattre aux étages supérieurs, les laboratoires au sous-sol devraient être laissés relativement sans surveillance. Cela donnerait l’occasion à des infiltrateurs de se faufiler dans la place et de s’assurer que le laboratoire ne puisse plus servir à la création d’abominations comme des zombis. Concernant ce dernier point, Taïpan avait déjà fait mettre les descriptions de ses convives sur la liste d’invités de la soirée. Ils devraient donc pouvoir entrer sans problèmes. Elle leur enseigna de plus le geste secret qu’effectuent les membres des Pleureurs pour se reconnaître entre eux. Pour montrer sa bonne fois, elle leur donner d’avance leur paie ainsi qu’un fragment de texte à l’allure prophétique dérobé à d’autre de membres de la Cabale. Et pour montrer qu’elle ne leur faisait tout de même pas totalement confiance, elle confia leur garde à son amie goliath Aolani.

Le soir venu, tout le monde était rassemblé dans les ruelles près du manoir où avait lieu la rencontre au sommet de la Cabale. Depuis des heures, les invités entraient au compte-goutte et le rythme s’accélérait alors que l’heure du conseil approchait. Taïpan était déjà entrée depuis longtemps lorsque les six co-conspirateurs se décidèrent à entrer. Juste devant eux, un groupe d’humains et d’elfes avaient commencé une prise de bec avec ceux qui montaient la garde devant la porte. Leurs noms n’étaient apparemment pas sur la liste, mais ils étaient tout de même déterminés à entrer pour avoir voix au chapitre, quitte à employer la force s’il le fallait. Voyant arriver six individus bien armés dont les apparences ne faisaient nl doute qu’ils étaient bien invités, le garde leur demanda aimablement de donner une bonne raclée aux trouble-fête avant que leurs cris n’attirent les gardes de la ville. Le combat fut de courte durée et si le dernier bandit debout tenta de s’enfuir pour aller appeler à l’aide, sa route fut rapidement coupée et lui rapidement assommé.

Une fois à l’intérieur, les agents de Taïpan prirent quelques moments pour évaluer l’atmosphère de la réunion. Si personne n’osa aller à l’étage supérieur, là où s’étaient déjà réunis les membres du conseil de l’Obscur, les discussions et observations des gens du rez-de-chaussée permirent d’en apprendre beaucoup plus sur la dynamique de la faction. Ainsi, une des factions, apparemment la plus opposée aux Pleureur, composée en partie de créatures aux traits aberrants, semblait avoir pour but d’amener la peur et destruction de l’ordre. Une autre factions, dont plusieurs des membres portaient des symboles de dieux des Sinistres six, parlait ouvertement d’infiltrer les institutions de la ville afin d’y placer des agents ou des pions en position de pouvoir. Enfin, la dernière faction, dont tous les membres étaient reconnaissables au fait qu’ils portaient un instrument de musique quelconque, avait une discussion plutôt révolutionnaire avec des membres prônant que la seule solution à leurs problèmes seraient de renverser l’ordre établi pour le remplacer par quelque chose plus à leur image.

Quand vint l’heure pour les invités de monter à l’Étage pour prendre part à l’assemblée qui allait s’y dérouler, les agents de Taïpan se faufilèrent en douce jusqu’à l’escalier du sous-sol, où deux gardes se plaignaient du fait de devoir garder un laboratoire nauséabond alors qu’un paquet d’invités se gavait d’amuse-gueule à quelque pas de là. On tenta de distraire les gardes ou de les convaincre de les laisser passer mais, devant leur insistance, les deux gardes sortirent leurs hallebardes et trois autres individus surgirent de l’ombre derrière les colonnes: deux humains armés d’épées courtes et un changeling portant à la fois une épée et une baguette magique.

Fort heureusement, l’assemblée du conseil était si bruyante et chaotique que nul ne fut attiré par les bruits de combat provenant du sous-sol. Les deux gardes en armure et les trois assassins utilisant la magie des ombres pour frapper taxèrent fortement les ressources des agents des Douze, qui n’auraient possiblement pas réussi à venir à bout de leurs ennemis si ce n’avait été de la magie de guérison et de renforcement d’Aolani. Une fois les gardes hors d’état de nuire, on s’affaira à écouter aux portes que ces derniers gardaient. Toutes sauf une semblaient complètement silencieuses. Après quelques instants de repos, on défonça la porte pour se trouver nez à nez avec une horde de zombis cachant, au fond du laboratoire, un nain armé d’un marteau de guerre et portant une armure de cuir noir, lui-même caché derrière trois morts-vivants composés de morceaux d’humanoïdes rapiécés ensemble. Les zombis tombèrent en quelques secondes, mais le nain en conjurant d’autres qui surgirent du plancher. Les trois horreurs s’avérèrent plus terrifiantes, mais leurs haches de guerre de touchèrent heureusement leur cible que quelques rares fois. Le nain eut encore plus de malchance. Lui qui voulait abattre les intrus pour en faire plus de morts-vivants, une fois ses sorts les plus puissants passés, n’arriva pas une seule fois à blesser qui que ce soit avec son marteau, en partie à cause du bouclier de foi conjurer par Aolani. Après avoir abattu le nain et ramassé son marteau et son armure magiques, on s’assura de saccager le laboratoire et de mettre le feu à tout ce qui pourrait permettre de fabriquer plus de morts-vivants.

Au moment de retourner vers la sortie, il sembla que la réunion du conseil avait été ajournée pour une courte pause. Se frayant un chemin parmi les convives avant que les gardes morts et l’incendie ne soient découverts, le groupe se rua subtilement vers la sortie avec le sentiment de travail bien fait. Taïpan de son côté, avait également rempli sa part du marché en récoltant des renseignements auprès des gens présents au conseil. Oui, un des nouveaux membres de la Cabale correspondait bien à la description du frère Rhema, mais allant désormais sous le nom d’Erebus. De plus, le nom de Xillich d’Lyrandar, un membre important de la maison Lyrandar à Stroemreach, n’était pas étranger à beaucoup des convives du conseil de la Cabale. Il serait notamment un fidèle connu du Dévoreur, le dieu maléfique de la nature destructrice.

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