Les Dessous de Xen'drik

En contre-plongée
Où on mène une vie de pixie

Légèrement différent que lorsqu’on l’avait quitté quelques heures auparavent, le bâtiment de pierre était maintenant percé de deux ouvertures étroites dont l’une était assez grande pour laisser passer Dewdrop, de même que tous ses compagnons maintenant réduits à sa taille.

Hissée jusqu’à la fenêtre par Mirage, la bête éclipsante de Rowan,Valtrex observa attentivement l’Intérieur de l’endroit. Elle y découvrit un enchevêtrement chaotique de murs et de colonnes de pierre brute ainsi qu’un silence absolu. Ce n’est qu’une fois la tête passée par la meurtrière que la drow put distinguer des bruits de pas et les voix de deux personnes discutant à voix basse dans une langue qu’elle ne comprenait pas.

Après avoir ordonné à Mirage de monter la garde devant l’entrée, autant pour surveiller l’entrée elle-même que l’arrivée d’éventuels intrus, le groupe glissa à l’intérieur en utilisant toutes ses cordes, puis se faufila vers les voix à la lueur d’une torche à moitié couverte.

Au fond de la pièce se trouvaient Thalas et Sphero, deux des leaders de la faction du Codex écarlate. Accompagnés d’un chaton, visiblement le familier du mage, ils s’affairaient à retranscrire des runes gravées dans les murs de l’endroit.

Faisant discrètement demi-tour, les cinq aventuriers retournèrent à la fissure par où ils étaient entrés . Là, Aolani, aidée de ses camarades, compléta un rituel magique qui lui permettrait de comprendre à la fois les échanges entre les deux membres du Codex et les runes inscrites sur les murs.

Au retour, la conversation entre les deux membres du Codex pouvait être suivie sans problème. Il semblait que les glyphes racontaient comment un groupe de puissants dragons avait été chassé du plan de Kythri vers celui d’Eberron il y a de cela plusieurs milliers d’années. Le texte ne montrant que quelques mots à la fois changeait apparemment lentement lorsque personne ne le regardait.

Cette fois-ci, les aventuriers ne parvinrent pas à se rapprocher sans que le chat de Sphero ne détecte leur présence. Il s’en fallu de peux pour que tout le groupe se fasse découvrir, mais Dewdrop se servit rapidement de ses talents de ventriloque pour guider ses adversaires dans la mauvaise direction.

Alors que Thalas et Sphero cherchaient la créature qui avait fait ce bruit et dérangé le chat, les autres se dépêchèrent de trouver une cachette, mais Dewdrop et Valtrex profitèrent de l’occasion pour dérober ce qui avait transcrit jusque là des écrits sur les murs.

Quand les deux agents du Codex virent cela, ils se doutèrent que l’intrus n’était pas une simple souris. Pour donner plus de temps à ses alliés, Aolani envoya la goutte de vase acide dont elle avait fait son esclave mort-vivant s’attaquer au chat. La créature n’étant en fait que de la taille d’un gnome, Sphero n’en fit cependant qu’une bouchée.

Dewdrop essaya de détourner l’attention encore une fois en faisant croire que quelqu’un appelait à l’aide de l’extérieur, mais c’était oublier le fait qu’aucun son ne parvient à traverser les murs du bâtiment.

Reliant les points entre eux, Thalas demanda à Dewdrop de se montrer. Usant de flatterie, il tenta de la convaincre de trahir sa faction pour se joindre au Codex. Se faisant promettre tout ce qu’elle désirait, Dewdrop demanda le contrôle d’un portail stable entre le monde des fées et celui d’Eberron. Si Thalas n’en connaissait aucun, il promit que les ressources seraient mobilisées pour en trouver un. En retour, cependant, il n’allait pas se contenter des services de Dewdrop en tant qu’assassin. Il voulait plutôt connaître les points faibles de l’Alliance de la lumière et de la Compagnie de la roue noire, savoir où étaient leurs repaires secrets et où ils cachaient leurs artefacts. La pixie ne pouvant ou ne voulant pas répondre, Thalas ordonna à son comparse de la ligoter.

Voyant que leur amie était acculée au pied du mur, les autres membres de l’Alliance surgirent de leur cachette pour s’attaquer aux deux géants. Usant de davantage de stratégie que leurs collègues barbares Balala et Dovahkiin, Sphero commença par faire croître son familier jusqu’à la taille d’un tigre puis par s’envelopper dans des flammes protectrices tandis que Thalas se servait de sa magie elfique pour recouvrir son corps d’une couche d’écorce protectrice.

Xanaph d’Lyrandar et ses alliés découvrirent que, à l’instar de Dewdrop, leur petite taille ne nuisait nullement à leur capacité à donner des coups ou à en recevoir. Au bout d’un long combat, le chat disparut et les deux géants tombèrent.

Fouillant de nouveau le bâtiment, les vainqueurs réalisèrent que, non seulement le texte sur les fresques avait changé légèrement, mais que ou bien tout le monde, y compris Dewdrop, Thalas et Sphero, était en train de grandir ou bien que l’édifice entier rapetissait.

Ne souhaitant pas abandonner leurs adversaires à une mort atroce, les aventuriers tentèrent de trouver une solution pour les sortir de là. Suspectant que la nourriture leur ayant été donnée par les pixies élémentaires était la cause de leur diminution de taille, Valtrex se dépêcha d’aller chercher les restants qu’elle pouvait avant de revenir les administrer à Thalas et Sphero. La magie ne sembla pas opérer instantanément, cependant, et Valtrex avait entrevu Bravo d’Sivis et les autres membres du Codex écarlate se diriger dans la direction du bâtiment de pierre.

Prise au dépourvu, Xanaph décida d’essayer d’utiliser sa magie arcane pour hisser les deux êtres inconscients à l’extérieur. Si un champ étrange bloquait tous les sons, il n’en allait heureusement pas de même pour la magie de téléportation. Thalas et Sphero se retrouvèrent donc projetés à l’extérieur, suivis de près par les cinq compagnons fuyant la pièce qui rétrécissait rapidement. Alors que tous s’affairaient à s’assurer que leurs deux adversaires étaient toujours en bon état, l’édifice continua à rapetisser jusqu’à devenir de la taille du poing d’un humain moyen. Dewdrop usa de sa magie de pixie pour la rétrécir encore davantage et la glissé dans sa poche juste au moment où Bravo d’Sivis, Balala et Dovahkiin arrivaient.

Voyant la taille ridicule à laquelle les agents de l’Alliance avaient été réduits et surtout à la vue de leurs supérieurs gisant inconscients à côté du cratère béants où s’était trouvé jusqu’à tout récemment un bâtiment de pierre, Bravo jugeait qu’il tenait là l’opportunité de se venger de sa défaite de la veille.

Le combat semblait inévitable, mais les talents d’oratrice de Dewdrop parvinrent à leur faire comprendre que c’était sous cette taille que le groupe avait réussi à venir à bout de Thalas et Sphero et que c’était grâce à eux qu’ils étaient encore en vie. Impressionné et reconnaissants à la fois, Bravo et ses acolytes laissèrent partir les aventuriers miniatures de leur côté. En quittant, Bravo laissa tomber de sa poche quelque chose qui ressemblait davantage à un instrument de torture qu’à un outil de médecin. L’objet étant sous l’effet d’un enchantement, Aolani le ramassa pour s’en servir comme d’une arme, du moins pour le temps qu’elle allait devoir passer à la taille d’une pixie.

Avant de rebrousser chemin, les aventuriers firent un détour vers le village des fées élémentaires. Ils y rencontrèrent Winona qui, revenue en retard d’une de ses patrouilles, avait tout juste eu le temps de voir ses camarades se faire emporter à bord du Rietveld. Sans perdre de temps, les aventuriers filèrent vers le vaisseau du Codex, prenant de vitesse ses propriétaires occupés à prendre soin de leurs deux membres inconscients.

Les homoncules à bord du vaisseau ne reconnurent pas les intrus minuscules comme une menace avant qu’ils ne soient déjà embarqués. Se faufilant discrètement dans la cale, Valtrex et Dewdrop partirent à la recherche des autres pixies. Apercevant ce qui semblait être une statue couverte d’argent, Valtrex s’en approcha pour réaliser qu’il s’agissait plutôt Jasmine, la leader des pixies élémentaires. Toutes avaient été entassées dans des cages minuscules et jetées au fond de la cale du vaisseau. Il ne fallut que quelques instants à Dewdrop pour crocheter toutes les serrures et libérer les pixies de leur fâcheuse situation.

Pendant ce temps, Xanaph était occupée à couper les amarres qui retenaient le Rietveld en place tandis que Rowan et Aolani luttaient contre les multiples homoncules sur le pont. Malgré leur petite taille, les deux guerriers n’avaient apparemment rien perdu de leur force. Il leur fut donc relativement facile de pousser les automates par-dessus bord.

Lorsque Dewdrop et Valtrex vinrent les rejoindre pour les aider à achever les derniers homoncules, Xanaph était fin prête à tenter d’entrer en communion avec l’élémentaire de feu qui permettain au vaisseau de voler. Grimpée sur la tête de Mirage pour atteindre les commandes, elle fit décoller l’aéronef et l’amena jusqu’à l’Éthérée. Attachant le Rietveld pour le faire remorquer par le plus gros vaisseau, le groupe quitta les jungles de Xen’drik avec un aéronef de plus que ce avec quoi ils étaient arrivés.

De retour à Stormreach, les compagnons de Dewdrop durent apprendre à vivre à une taille de quelques centimètre le temps que la magie des fée ne s’estompe. Ils en profitèrent pour socialiser avec les pixies élémentaires, qui avaient toutes accepté, avec plus ou moins d’enthousiasme selon les individus, de rester vivre à Stormreach.

Plusieurs semaines plus tard, alors que les aventuriers regardaient toujours le monde par en-dessous, Keptolo vint les avertir que les agents du Codex écarlate venaient de rentrer en ville. L’air épuisé, mais surtout enragé, on pouvait certainement s’attendre à des représailles de leur part dans un avenir proche.

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Ah que le monde est petit
Où on remet les choses en perspective

Un matin du mois de vult 999, avant même le lever du Soleil, les aventuriers ayant élu domicile dans les appartements situés au-dessus du bar anciennement nommé Le Caveau se firent réveiller brutalement par un bruyant tintamarre de casseroles. Prêts à prendre les armes, les aventuriers descendirent pour réaliser que tout ce boucan était causé par la seule présence du pixie Keptolo.

Fidèle à une promesse dont il était le seul à se souvenir, il avait retracé les quartiers de membres du Codex écarlate et y avait fait le guet pendant des jours en attendant qu’une opportunité se présente. Ce matin même, Keptolo avait vu le Rietveld s’arrêter au-dessus de la villa du mage Sphero et commencer à se faire charger de matériel d’exploration. Enfilant à la course leurs armures, Aolani, Dewdrop, Rowan of Delethorn, Valtrex et Xanaph d’Lyrandar suivirent leur allié.

Au-dessus de la cour arrière d’une maison cossues, les compagnons reconnurent le vaisseau bleu serti d’un anneau de flammes à bord duquel les membres connus du Codex écarlate s’étaient enfuis après la destruction de ruines anciennes et la libération d’un immense dragon de glace dans les jungles de Xen’drik. À bord se trouvaient déjà le mage Sphéro et Bravo d’Sivis, l’ancien membre de la Compagnie de la roue noire, ainsi que quelques automates assistant dans l’embarquement des bagages. Alors qu’on faisait monter à bord assez d’équipement pour une expédition d’une semaine, en plus de beaucoup de matériel pour combattre les créatures extraplanaires, les deux agents du Codex furent rejoints par Thalas et ses deux sbires Balala et Dovahkiin.

On songea à saboter le départ de l’aéronef, puis à faire grimper Dewdrop à bord secrètement, mais le premie rplan fut vite rejeté comme inutile et le second comme trop risqué. Quand il ne fit plus de doute que le Rietveld allait prendre les cieux, les compagnons partirent à la course pour mettre la main sur le seul aéronef auquel il savaient avoir accès. Tombant nez à nez avec le frère Bristol, on lui demanda de réquisitionner l’Éthérée. Vues l’urgence et l’importance de la situation, Bristol accepta de se joindre immédiatement à l’expédition. Si Netayef, le seul autre membre de l’Alliance de la lumière était trop loin pour qu’on aille le chercher, Xanaph devrait s’acquitter de la tâche tout aussi bien, sinon mieux.

C’est ainsi que Bristol guida le groupe jusqu’à la clairière sacrée où était cachée l’Éthérée et que le vaisseau se mit en route. Grâce aux yeux perçants de Rowan, on repéra l’anneau de feu du Rietveld. Malheureusement, celui-ci étant plus rapide, il distançait très lentement l’Éthérée.

Après un jour et une nuit, le Rietveld disparu en un instant. On suspecta qu’il soit devenu invisible, ou même qu’il soit passé vers un autre plan, mais l’hypothèse la plus crédible restait qu’il soit tout simplement descendu sous la cime des arbres. Rattrapant sa dernière position connue une vingtaine de minutes plus tard, quelques recherches permirent en effet de le retrouver dans une très petite clairière. Alors qu’on perdait de l’altitude pour aller inspecter le vaisseau bleu et rouge, une dizaine d’automates se mirent à cribler l’Éthérée de carreaux d’arbalète.

On décida donc d’approcher l’autre vaisseau par le sol. Sans espace dégagé suffisamment grand pour se poser, l’Éthérée dut s’amarrer au-dessus du lit d’une rivière. Bristol et Keptolo restant sur le pont, les autres aventuriers se rendirent donc au point d’atterrissage du Rietveld. Restant assez à l’écart pour ne pas attirer l’attention des homoncules, Dewdrop et Valtrex coupèrent les amarres. Tandis que les automates essayaient de comprendre et de corriger la situation, le reste du groupe trouva des traces indiquant que les cinq membres du Codex étaient tous partis explorer la jungle.

En chemin, des voix mystérieuses murmuraient des commentaires dans la langue des élémentaires à propos des membres du groupe, mais aucun coup d’œil dans les fourrés ne permit de découvrir l’origine des voix.

En suivant les traces, le groupe arriva jusqu’à un petit édifice apparemment creusé à même un immense rocher et devant lequel se trouvaient les cinq membres du Codex. Entre les aventuriers et le bâtiment, un ruisseau de goudron bouillonnant bloquait le passage et ne semblait être traversable que par un petit pont bloqué par Balala et Dovahkiin. Réalisant l’intrusion, Thalas ordonna à Bravo de prendre en charge la situation avant de s’enfermer dans le bâtiment en compagnie de Sphéro.

Outre ses deux compagnons, le gnome d’Sivis était entouré d’une vingtaine de créatures arachnides velues de la taille de Dewdrop, que Valtrex reconnut comme des neogis, des aberrations de Khyber qui considèrent que toutes choses et toutes créatures appartiennent à quelqu’un. La présence d’aberrations faisait rager Rowan, mais même lui tentait d’éviter la confrontation physique si possible.

Sans charger eux non plus, les membres du Codex s’étaient assemblés pour discuter entre eux dans ce qui semblait être la langue draconique. Ça et là, un commentaire vraiment blessant à l’égard de Xanaph, Aolani ou un autre membre du groupe, murmuré en commun, rendait encore plus difficile pour les alliés de l’Alliance de la lumière de garder leur sang froid.

C’est quand on entendit la voix de Thalas crier de l’intérieur de la hutte : “Changement de programme, Bravo. N’en laissez pas un s’en allez vivant, On vous rejoint dans une minute.” que la bataille devint inévitatable. Ne s’étant pas fait dire spécifiquement de tuer, Bravo dit à ses alliés de frapper pour assommer, mais le mal était fait. Aolani, Rowan et Xamaph défendirent chèrement leur peau. Valtrex et Dewdrop, qui étaient allées observer l’édifice par une fissure laissèrent vite leur poste d’Observation pour aller prêter main forte à leurs compagnons.

Les neogis furent décimés, et les trois agents du Codex assomés. Seul Bravo fut gardé conscient pour pouvoir répondre aux questions. Il expliqua que Thalas et Sphero avaient trianguler le point central de la conjonction entre les plans d’Eberron et de Kiyhrii, le plan du chaos élémentaire, qui avait eux lieu quelques mois plus tôt. Se demandant si cela n’aurait pas laissé d’indice en lien avec la prophétie draconique, quelques membres du Codex avaient monté une expédition vers l’endroit. Il en profita aussi pour dire, non sans se vanter, qu’il était un agent du Codex depuis les tous débuts, agent double pendant plus d’un an.

Pendant le combat, l’entrée du mystérieux bâtiment de pierre s’était apparemment scellée magiquement. Même la fissure par laquelle Dewdrop et Valtrex avaient vu Thalas et Sphero entrer était désormais trop petite même pour que la pixie puisse y passer sa tête. Alors qu’on cherchait une autre issue, Bravo chuchota : “Bien joué Dovahkiin. Ils n’y ont vu que du feu. À mon signal, tu leur balance une vague d’acide.”

Prudents mais sceptiques, les compagnons se séparèrent pour éviter l’assaut, mais restèrent en position défensive. L’attaque ne vint jamais et Dovahkiin semblait tout aussi inconscient qu’à la fin du combat.

Les voix étranges, le comportement bizarre des leaders du Codex, le fait qu’on eut entendu clairement la voix de Thalas alors que Dewdrop et Valtrex n’avaient entendu aucun son provenir de l’intérieur de la cabane…. Tout cela s’additionnait pour indiquer que quelqu’un essayait de monter tout le monde les uns contre les autres.

Faisant comme si de rien n’était, Rowan épiait les environs du coin de l’œil, jusqu’à ce qu’il voit une créature humanoïde de la taille de Dewdrop se faufiler entre les branches. Au signal de Rowan, Valtrex sauta sur la créature avec sa forme de centipède et la serra entre ses multiples pattes. La créature ressemblait superficiellement à Dewdrop, mais ses cheveux et ses yeux étaient d’un rouge écarlate,. et ses ailes ressemblaient davantage à deux flammes qu’aux ailes d’un insecte. Incapable de fuir, la minuscule femme demande à ses alliés de sortir de leur cachette.

Partout autour, une dizaine d’autres fées, mâles et femelles, apparurent. Étrangement, bien que leurs apparences varient énormément, toutes avaient un ou des traits rappelant un élément de base. Certaines avaient des traits aquatique rappelant ceux de Dewdrop, mais en plus prononcés encore, d’autres avaient la peau luisante comme de l’argent poli ou bien granuleuse comme du gravier. D’autres encore volaient librement sans avoir à rester au raz du sol. Xanaph émit l’hypothèse qu’il s’agissait là d’habitants de Kythrii restés coincés sur Eberron après la séparation des deux plans.

Pour survivre, les pixies chaotiques ont usé des tactiques qu’elles avaient perfectionné sur Kythrii, notamment en montant leurs ennemis les uns contre les autres pour vaincre sans avoir à se battre, mais elles désespéraient maintenant de rester coincées à jamais sur Eberron. Malheureusement pour les pixies, il est absolument impossible de prévoir la prochaine conjonction avec le plan du chaos. Désirant en discuter dans un endroit plus sécuritaire et assurant les Dewdrop et les géants avec qui elle voyageait qu’il était tout aussi impossible de prévoir quand le bâtiment, lui aussi venu de Kythrii allait s’ouvrir, les pixies invitèrent leurs nouvelles connaissance à venir se désaltérer dans leur village. Les compagnons n’ayant pas eu le temps d’apporter ni eau ni nourriture, ils se firent presque forcés d’accepter.

Le village en question était plutôt un campement de fortune. Une trentaine de cabane creusées sous la base de gros arbres ou à même les immenses champignons que l’on retrouve dans la jungle de Xen’drik abritaient chacune quelques pixies supplémentaires, toutes avec une apparence marquée par un des éléments de base de la nature.

Le camp était également entouré de torches bleues irradiant non pas de la chaleur mais du froid. Les pixies indiquaient que c’était pour tenir le dragon à l’écart du village. En regardant attentivement, les compagnons virent bien un petit dragon rouge de la taille d’un chat voleter autour du camp. Quoi qu’il en soit, les défenses semblaient marcher, car il ne s’approcha jamais plus près que la ligne de torches.

L’escorte des compagnons ligota Bravo et ses deux acolytes à un arbres pendant que d’autres pixies apportaient nourriture et rafraîchissements. Les portions étaient si petites qu’il fallait les prendre du bout des doigts. Aolani dut même se faire assister par une des pixies pour arriver à porter un des verres de nectar à ses lèvres. Dewdrop, quant à elle, en tant que consœur pixie, eux droit à un repas spécial rien qu’en son honneur. Alors que la fête battait son plein sans nouvelles du bâtiment de pierre élémentaire, les compagnons se sentirent pris à tour de rôle d’une étrange fatigue. Récitant une brève incantation, Xanaph détecta la trace d’un sortilège sur les restes de son repas, mais c’était trop tard. Elle et ses quatre camarades tombèrent dans un profond sommeil.

Quant Dewdrop se réveilla, il faisait déjà presque soir et toutes les pixies avaient disparu. cherchant ses alliés pour les réveiller, elle constata avec horreur qu’elle était devenue aussi grande qu’eux. Sans arriver à comprendre ce qui se passait, elle rassembla tout le monde un peu partout dans le village, et c’est là que l’explication lui sauta aux yeux: elle n’avait pas grossit, sans quoi le campement lui serait apparut beaucoup plus petit, mais c’est plutôt ses compagnons et leur équipement qui avaient rapetissé.

Autour du camp, aucune trace des autres pixies, des trois prisonniers du Codex, ou même du mobilier qui avait servi à la fête. Hésitant, les cinq aventuriers se dirent qu’ils pourraient profiter de la situation pour voir si une brèche, même longue de seulement quelques centimètres, ne se serait pas ouverte dans l’édifice de pierre.

Au moment de traverser le petit pont enjambant la dorénavant immense rivière de goudron, une énorme force rouge fonça pour leur bloquer le passage. Du point du vue d’une pixie, le minuscule dragon avait l’air bien plus impressionnant. Semblant être fait de flammes pures, il rappela la fresque vue dans le bol au-dessus des ruines dans la jungle, là où un gigantesque dragon de glace s’était échappé.

Plus stupide que les dragons d’Eberron, mais tout de même doté de la parole, le dragon expliqua être affamé et que les proies du monde des géants ne parvenaient pas à le sustenter. S’entourant d’un nuage de gaz toxiques grandissant à vue d’œil, le dragon plongea. Pour compliquer les choses, des bulles de goudron se retrouvèrent projetées sur la rive du ruisseau et prirent vie, fonçant elles aussi vers les héros. Si le combat se poursuivit au point où le dragon parvint à mettre le feu à son nuage de gaz, arrivant ainsi à brûler vif tous ses adversaires à la fois, il fut tout de même exécuté et poussé dans le torrent de goudron.

La voie libérée et ne souhaitant pas rester là pour se faire attaquer par d’autres gouttelettes meurtrière, le petit groupe s’en alla jusqu’aux abords de la mystérieuse construction pour se reposer un peu avent de passer à l’action.

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Le jour du massacre
Où on épargne des esclaves

Après deux combats glorieux dans l’arène de Stormreach, Aolani, Dewdrop, Valtrex et Xanaph, les quatre aventurières ayant joint l’écurie de gladiateurs du Cœur de dragon pensaient bien avoir droit à quelques heures de repos bien méritées. Au contraire, pendant la majeure partie de la nuit, quelqu’un fit jouer de la musique cacophonique à tue-tête juste à côté des fenêtres de leurs quartiers, si bien que personne ne réussit à fermer l’œil de la nuit.

Le lendemain, ce sont donc quatre aventurières aussi fourbues que la veille qui entrèrent dans l’arène pour prendre part au massacre trimestriel au cours duquel les esclaves invendus se font froidement exécuter pour la plus grande joie des spectateurs. Le quatuor de gladiatrices avait cependant l’intention de tout faire pour protéger ces esclaves des autres gladiateurs.

En plus des quatre guerrières, cinq autres gladiateurs firent leur entrée. Si la majorité d’entre eux semblaient être eux aussi des recrues récentes, un seul eut l’honneur d’être nommé par le présentateur, un nom qui déclencha des cris d’enthousiasme et d’admiration de la part des spectateurs: Drenga Sandspur. Le drow était réputé pour son côté calculateur et son manque total d’empathie. Pour lui, le massacre n’était pas un test ou une corvée, mais plutôt une récompense.

Pendant ce temps, Rowan terminait son entraînement sous la tutelle du druide orc Vaurak. Ses enseignements terminés, il lui remit une armure jadis créée pour combattre les aberrations et lui confia que Connor, le grand frère de Rowan que ce dernier croyait avoir vu tomber aux mains d’aberrations, n’était pas réellement mort mais continuait d’exister sous une autre forme quelque part à Xen’drik. Vaurak ajouta cependant que la meilleure chose à faire si jamais Rowan le rencontrait serait de l’achever le plus rapidement possible.

À ces paroles, Vaurak ajouta encore que Rowan devait plus que jamais compter sur ses amis actuels et que ceux-ci auraient d’ailleurs bien besoin de son aide dans l’immédiat. Récitant un long rituel, l’orc fit disparaître Rowan et sa bête éclipsante Mirage pour les téléporter tous deux directement dans l’arène de Stormreach.

Le quatuor devenu quintet se hâta de s’Interposer entre les esclaves prêts à être sacrifiés et les autres gladiateurs. Un à un, les opposants tombèrent sous les coups des nouveaux gladiateurs du Cœur de dragon. Drenga Sandspur se montra nettement plus coriace que les autres mais, face à cinq adversaires à la fois, il fut rapidement réduit à l’impuissance et, contre toute attente, Dewdrop le poussa à jeter ses armes et à se rendre.

Alors qu’une partie de la foule huait les nouveaux champions et que le reste les acclamait, Malketh Zolark, un des trois dirigeants de l’Anneau rouge et propriétaire de Drenga Sandspur, était plus qu’irrité par la situation. Avec l’approbation de Ralzina Voraal, il donna le signal à certains des gardes, qui ouvrirent une porte pour faire entrer dans l’arène un béhir juvénile mais tout de même gigantesque.

Au bout d’un combat intense, le monstre fut éventuellement terrassé, notamment grâce au tonnerre de Xanaph et aux énergies négatives du marteau de Rowan. Après ce énième exploit, la foule entière était en adulation faces aux cinq guerriers. Même Malketh Zolark n’eut d’autre choix que de suivre la vague et de les récompenser en les couvrant d’or comme il l’aurait fait pour les vainqueurs des jeux d’été.

Malgré la fatigue et l’épuisement, les compagnons durent passer près d’une heure à serrer les mains d’admirateurs et à signer des autographes. Lorsqu’ils purent enfin quitter les environs immédiats de l’arène, on se rendit compte avec horreur que le sac magique contenant tout l’or reçu plus tôt avait été dérobé.

Aolani se souvint avoir vu d’étranges petits humanoïdes en cagoule rôder autour d’eux pendant la séance de signature. À force de fouiller les lieux et d’interroger les témoins potentiels, on trouva une piste et on repéra une créature correspondant à la description. Regardée plus attentivement, il apparut qu’il ne s’agissait pas d’un halfelin ou d’un gnome comme on l’avait initialement supposé, mais plus vraisemblablement d’un enfant humain, elfe ou bien orque.

Alors que Valtrex sautait de toit en toit sans perdre de vu sa cible et qu’Aolani sautait allègrement par-dessus les obstacles en chemin, le groupe vit le fugitif s’enfoncer dans une ruelle étroite. Après avoir envoyé Mirage bloquer l’autre issue selon les indications de Dewdrop, Rowan et Xanaph s’enfoncèrent à la suite du voleur.

Après quelques recherches supplémentaires, on se rendit compte que le gredin n’avait jamais atteint l’autre bout de la ruelle, mais qu’il s’était plutôt engouffré dans une cave sombre et humide. Sans source de lumière, les torches ayant été dérobées avec le reste de l’argent, le groupe dût se fier à la vision nocturne de Valtrex pour naviguer les quelques mètres de corridor.

Au bout se trouvaient, dans un appartement miteux sans fenêtre, trois petits humanoïdes. Leurs capuches relevées, on put voir qu’ils ressemblaient à des enfants humains, mais au visage difforme, boursouflé et couverts d’écailles. Selon les connaissances de Valtrex et Rowan, il s’agissait là du résultat d’expériences menées par des yuan-tis sur d’autres humanoïdes.

Occupés qu’ils étaient à trier le contenu du sac magique à la lueur d’une chandelle, les trois êtres corrompus ne virent pas les intrus arrivés et se firent prendre partiellement par surprise. Par contre, alors qu’un coup du plat d’une lame serait suffisant pour assommer n’Importe quel enfant de cette taille, les trois créatures bloquaient coup après sscoup sans fléchir. Leurs ripostes était quant à elles aussi puissantes que vicieuses.

Alors que le combat commençait enfin à tourner à l’avantage des aventuriers, un autre combattant arriva de la ruelle dans un éclate de lumière. La peau blanche, coiffée d’une longue chevelure rousse et vêtue d’une armure massive, elle s’adressait aux aberrations en ces mots: “Ne vous inquiétez pas les enfants. Maman s’en vient vous sauver.”

Un à un, les trois enfants monstrueux allèrent se barricader au fond de l’appartement. Malgré cela, à bout de souffle et à court de ressources, les aventuriers eurent bien du mal à tenir tête à celle qui semblait être la mère adoptive. Après un mélange de diplomatie et de menaces de s’en prendre à ses enfants, elle finit par accepter que les compagnons récupèrent leur objets et retournent d’où ils venaient.

Tandis que chacun s’affairait à ramasser une par une les milliers de pièces d’or sur le sol, la mère prit le temps de se présenter. Nommée Surrayana, elle était une shulassakar, tout comme Lauraszacrel. D’ailleurs, après avoir entendu son nom, elle avoua être la sœur de cette dernière. Comme Laura, Surrayana luttait contre les yuan-tis de Xen’drik tout en effaçant les traces de la prophétie draconique lorsque l’opportunité se présente.

En partie pour se aire pardonner de son comportement et en partie pour remercier les aventuriers d’avoir épargner sa vie et surtout celles de ses enfants, Surrayana leur confia qu’il n’y avait aucune présence yuan-ti en ville et leur remit quelques objets magiques et précieux créés par les Shulassakar.

Elle les laissa ensuite partir en souhaitant que leur prochaine rencontre se déroule de façon plus conviviale.

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La veille du massacre
Où on devient gladiatrices

Après avoir passé plusieurs mois chacun de son côté, les anciens agents des Douze s’étaient donné rendez-vous dans l’auberge du Caveau qu’ils avaient acquise à la fin du mois de rhann 999. Si la réunion avait bien eu lieu telle que prévue, elle fut entachée par deux absences. Valtrex annonça que Rowan avait choisi de demeurer quelque temps de plus parmi les druides des Marches de l’Ombre et qu’il ne serait sans doute pas présent avant l’arrivée du prochain navire Lyrandar le mois suivant. Quant à Gregg, in envoya une missive par la maison Sivis indiquant qu’il s’était fait offrir un poste à Sharn par le baron Merrix d’Cannith lui-même et qu’il n’avait tout simplement pas pu refuser une telle proposition. Jointe au message se trouvait une lettre de change Kundarak correspondant au sixième de la dette du Caveau envers le gang criminel des Rats de fond de cale.

Aolani, Dewdrop, Xanaph d’Lyrandar et Valtrex se demandaient bien comment faire pour se libérer du reste de cette dette quand un autre messager Sivis vint porter une missive à Aolani pour l’inviter à prendre part au marché mensuel des esclaves de Stormreach. L’utilisation d’un rituel permit de déterminer que la lettre avait été écrite par Ralzina Voraal, la propriétaire du l’écurie de gladiateurs de la Queue de wiverne. Opposées à la traite des esclaves, mais sachant qu’il se brasserait là-bas beaucoup d’argent, les quatre dames décidèrent de pousser l’enquête un peu plus loin dans les 36 heures qui restaient avant le jour du marché.

Le soir venu, le groupe se dirigea vers un navire de guerre de Darguun, amarré au port de Stormreach, que Xanapah et Valtrex avaient remarqué lors de leur arrivée dans la ville. Quelques questions bien ciblées et quelques pièces d’or distribuées, de même qu’une visite de Valtrex dans la cale, révélèrent que le navire avait bel et bien apporté des dizaines d’esclaves destinés à être vendus au marché de Stormreach. Le pistage du Capitaine Dhrac, un imposant hobgobelin, les mena jusqu’à une fête donnée à l’auberge de la maison Ghallanda, près du marché.

Bloqués par un portier qui semblait être un culturiste halfelin, le groupe put tout de même voir qui était sur la liste d’invités, c’est-à-dire tous les gens influents au niveau de la ville et de l’arène, y compris un certain Xillich d’Lyrandar. Ce dernier était cependant resté chez lui à la Spire du fauconnier. Semblait-il que, depuis son retour d’une expédition dans la jungle avec la Compagnie de la roue noire, il limitait au strict minimum ses sorties à l’extérieur de son enclave.

Les quatre aventurières allèrent ensuite vers l’Anneau rouge pour essayer de trouver où étaient gardés les esclaves puisqu’ils n’étaient manifestement plus sur le bateau de Darguun, mais le nombre impressionnant de gardes en poste en prévision du marché leur fit abandonner cette idée.


Le lendemain, comme de fait, les quatre femmes étaient présentes au marché des esclaves. Bien qu’elles arrivèrent assez tôt, une bonne partie de la “marchandise” avait déjà trouvé preneur dans des ventes aux enchères. Quiconque savait se battre ou était particulièrement joli avait déjà quitté les lieux vers l’arène ou la demeure d’un riche patron.

Les esclaves restants étaient principalement des gnomes, avec un bon nombre d’humains et de nains. Cela remémora à Xanaph un nouvelle lue à Sharn avant son voyage de retour vers Stormreach à propos d’un train ayant déraillé et dont tous les passagers avaient disparu. L’accident s’était justement produit en Zilargo près de la frontière avec Darguun.

Dans la foule, le groupe repéra à sa grande surprise quelques visages connus: Nantic et Dora Mroranon de même que le pixie Keptolo. Négociant sévèrement, Xanaph et Dewdrop réussirent à obtenir les deux nains pour la rondelette somme de 600 pièces d’or. Pendant qu’elles finalisaient la transaction, elles entendirent quelqu’un d’autre être vendu pour 2400 pièces. Il s’agissait de la méduse Anthroparaio, menottée et recouverte d’une cagoule, qui se faisait emporter par les hommes de Malketh Zolark, le plus influent propriétaire de gladiateurs de toute l’Arène rouge.

Ramenées au Caveau, les trois nouvelles acquisitions révélèrent ce qu’elles avaient appris pendant leur passage au marché. Les esclaves invendus ne seraient pas renvoyés en Darguun. Plutôt, ils participeraient à un événement mensuel appelé le Massacre, au cours du quel les jeunes gladiateurs de l’arène devaient faire leurs preuves en exécutant le plus grand nombre de prisonniers. Les fils de Nantic et Dora y étant probablement, les Mroranon supplièrent leurs acheteuses de faire quelques chose.

Il y aurait peut-être moyen d’aller se battre dans l’arène et d’accorder la merci au prisonnier, une option huée par les spectateurs, mais techniquement légale. Or, le seul moyen de prendre part au Massacre en tant que gladiateur était de faire partie d’une écurie. Contrairement à ce qu’Aolani avait fait l’été précédent lors des Jeux annuels, les “civils” ne sont pas normalement admis dans l’arène.

Suivant la trace d’un dépisteur qui avait tenté en vain d’acheter Keptolo et Anthroparaio, les guerrières se rendirent au bureau de Lea Primwell, la propriétaire de l’écurie du Bouclier éclaté. Si elle était disposée à accepter une pixie, une goliathe, une drow et une demi-elfe marquée dans ses rangs, surtout vu son intérêt pour les créatures inhabituelles, elle n’affichait en revanche aucune compassion à l’égard des esclaves et préféraient nettement voir les rejetés se faire exécuter lors du Massacre.

Dewdrop et Xanaph étant un peu dégoûtées par l’attitude de la halfeline, il fut décidé d’aller voir une des deux seules écuries d’employant aucun esclave. Si celle de Kolos aurait pu être un bon choix, le fait qu’il tienne à marquer au fer rouge tous les membres der son organisation força la troupe à reconsidérer l’idée. C’est finalement chez Dhavordrin, un vieil elfe d’Aerenal dont l’écurie sur le déclin était maintenant au bord de la faillite que les héroïnes trouvèrent leur place.


Plutôt que de les marquer au fer rouge, Dhavordrin décora ses nouvelles employées d’un glyphe magique qui était complètement sans douleur et, selon ses dires, facilement effaçable. Malheureusement, le vieil elfe n’aurait pas les moyens de les payer avant qu’elles n’aient engrangées plusieurs victoires mais, à long terme, il leur assura que l’alliance serait profitable pour tout le monde.

Les quatre nouvelles recrues furent amenées dans les quartiers de l’écurie du Cœur de dragon, un endroit qui aurait pu abriter plus de 50 gladiateurs et qui aurait alors été incroyablement exigu mais qui, avec seulement 15 membres restant, était presque spacieux. Les 15 gladiateurs, tous des guerriers d’expérience ayant survécu à des mois ou même des années de combat dans l’arène, multiplièrent les encouragements et les conseils aux nouvelles venues.

Bien que l’événement ne s’adresse qu’aux nouveaux gladiateurs, à qui il reste à faire ses preuves, pour participer au massacre il fallait avoir pris part à au moins deux événements préalables. Pendant toute la journée, Dhavordrin alla supplier les membres du Conseil du sang, Malketh Zolark, Ralzina Voraal et Kolos, et, au prix de plusieurs faveurs qu’il devrait leur rendre plus tard, il obtint de faire participer ses nouvelles acquisitions à deux des épreuves du lendemain.


Le premier match auquel les quatre compagnes prirent part en était un de type lâcher des bêtes. Poussés dans l’arène vers les combattantes, un tigre à deux têtes et une énorme bête éclipsante couverte d’écailles, toutes deux apparemment modifiés grâce à l’influence récente du plan du Chaos sur Eberron, se jetèrent vers leurs proies. Malgré la force imposante des créatures, leur manque de stratégie et de coordination entraîna vite leur mise à mort, sous les applaudissement et les cris de la foule en liesse.

Quelques heures plus tard, le sol de l’arène avait été recouvert d’une épaisse couche de vase au-dessus de laquelle avaient été installées cinq plate-formes en bois reliées entre elles par des chaînes et des passerelle précaires. Opposées à quatre adversaires de l’écurie de la Lance du péché, l’écurie de Shalstri Griteye, dont le dangeureux ogre Gueule d’Acier, les gladiatrices du Cœur de dragon commencèrent par s’approcher prudemment. Mal leur en pris car un long tentacule surgit de la vase pour agripper Valtrex par la jambe. Il s’agissait du bras d’un otyugh qui, heureusement, ne parvint pas à tirer la drow jusqu’à lui.

Dewdrop et Aolani se rendirent sur la plate-forme centrale, respectivement en se balançant et en sautant, pour être à l’abri de la créature. Xanaph vola à la rescousse de Valtrex en téléportant le monstre sur une des plate-formes. Valtrex utilisa ensuite son contrôle sur les bêtes pour la forcer à attaquer Gueule d’Acier. Au final, l’otyugh fut repoussé dans la vase, où il se dépêcha d’aller dévorer les deux alliés de l’ogre, tandis que ce dernier était mis hors d’état de nuire.

Rentrant dans les quartiers du Cœur de dragon pour prendre une douche bien méritée, les aventurières avaient le soulagement de savoir qu’aucune d’entre elles n’avait été sérieusement blessée et qu’elles auraient toutes la chance de tenter de protéger les pauvres prisonniers promis à la boucherie de la soirée.

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Un été d'aventures
De nymm à rhaan 999

Au retour de leur dernière aventure dans les jungles de Xen’drik, les nouveaux membres de l’Alliance de la lumière écoulent pour un bon prix les divers artefacts trouvés dans leur périple et décident d’investir à Stormreach.

Cambon, le barman du Caveau cède son établissement comprenant un bar au sous-sol, et deux logements voisins au dessus au bord de la faillite dans le district de Cross (quartier Saltire) à six aventuriers avant de repartir pour la Brélande.

Suite à leur engagement envers l’Alliance de la lumière, les six compagnons se voient expulsés de l’organisation des Douze, jetés à la rue et avertis de ne pas se mettre dans le chemin de la Compagnie de la roue noire.

Taïpan est saine et sauve. C’est elle qui avait convaincu Xillich d’Lyrandar d’offrir aux compagnons de joindre la Cabale des ombres. Elle est profondément déçue de la nouvelle allégeance des ses anciens alliés.

Pareillement, les membres du Codex Écarlate font bien sentir que la rivalité vécue jusqu’à maintenant n’était qu’un avant-goût des choses à venir.

Les compagnons déménagent dans les logements au-dessus du Caveau, où s’installe le forgelier Trivial.

Les Aventuriers font de la taverne un de leurs nouveaux établissements de prédilection.

Les compagnons découvrent que l’acte de propriété du Caveau venait avec une dette de plusieurs milliers de pièces d’or envers un groupe de criminels nommés les Rats de fond de cale.

Kythri, le plan du chaos, est juxtaposé à celui d’Eberron pendant tout l’été. Cette conjonction, qui durera jusqu’au 5 Rhaan, ne semble pas avoir d’impact majeur sur la région de Stormreach, du moins en autant que peuvent en juger ses habitants.

Aucun signe de vie de la part du dragon de glace parti des ruines dans les jungles du sud.


Xanaph d’Lyrandar et Gregg d’Cannith embarquent sur un navire à destination du Khorvaire dans le but d’aller faire le point sur la situation à Xen’drik auprès de leurs familles respectives. Les Lyrandar de Taer Valaestas n’ont pas la liberté d’agir auprès de Xillich d’Lyrandar, qui ne répond que des hauts dirigeants de la famille à Stormhome. Une visite-éclair à Stormhome permet de confirmer que Xillich est bien en vue auprès des dirigeants de la maison dû à son habileté à faire fructifier ses investissements à Sharn.

À Sharn, Gregg obtient un entritient avec Merrix d’Cannith en personne. Celui-ci se montre particulièrement intéressé par la découverte de ce qui semble être des forgeliers primitifs dans les jungles de Xen’drik.

Valtrex se rend elle aussi au Khorvaire en compagnie de Rowan. Le duo se rend jusqu’aux Confins d’Eldyn pour trouver des membres de la secte druidique des Gatekeepers et en apprendre plus sur les techniques qu’ils utilisent pour combattre et bannir les aberrations.

Au début de l’été, Aolani, restée à Stormreach, décide de prendre part aux Jeux annuels de l’Anneau rouge, l’arène de gladiateurs de la ville. Elle se démarque du lot de fans et d’aventuriers qui tentent de relever le défi, et remporte une bonne somme de pièces d’or, mais se fait finalement ramasser par une manticore borgne du nom de Vieux Varkaar. Elle aura tout de même l’honneur d’être invitée au Festin du sang, un grand banquet donné au centre de l’arène où tous les agents de l’arène de même que l’élite de Stormreach se trouve à être invités.

Dewdrop profite de l’absence de ses compagnons pour se rendre là où ils ne pourraient pas la suivre de toute façon: au fond de la baie de Stormreach. Elle y retrouve notamment le sahuagin Kamaxtli, qui lui montre que, si la plupart des sahuagins sont prêts à travailler avec les gens de la surface, un prêtre fou du nom de K’shegla gagne de plus en plus en popularité et qu’il promet à ses congénères de conquérir la ville de Stormreach et de dévorer ceux qui s’y trouvent.

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Le bol
Où une prophétie se réalise

Se sentant interpellé personnellement par sa cousine, Gregg mit partiellement la prudence de côté et descendit de son perchoir pour aller s’entretenir avec elle face-à-face. Lentement, Valtrex, Xanaph, Rowan et Dewdrop firent de même, mais en prenant bien soin de rester cachés dans les broussailles dans la mesure du possible.

La cousine se présenta comme une d’Cannith membre de la Compagnie de la roue noire chargée de retrouver le groupe de Gregg dans la jungle de Xen’drik et de ramener tout le monde à bord du Triskaideka.

Malgré le soulagement d’être secourus et de ne pas avoir à effectuer un voyage de plus d’un mois en territoire hostile, tous se méfiaient. Même si elle ne semblait pas heureuse de la mission qu’on lui avait confiée, l’artificière semblait sincère dans son annonce de vouloir ramener tout le monde sain et sauf, et Moynahan d’Tharashk et ses compagnons en devaient réellement une aux aventuriers qui leur avait sauvé la vie par deux fois. Malgré cela, on ne pouvait présumer des intentions de la Compagnie de la roue noire, à moins que des agents de la Cabale des ombres ne soient en contrôle de la situation.

Frustrée du refus des aventuriers de se laisser secourir, la Cannith tenta de négocier à la baisse pour obtenir le retour des scions marqués Gregg et Xanaph, puis celui de Gregg seulement. Alors que ce dernier hésitait à accepter la proposition, la Cannith ordonna à ses deux forgeliers, Pic et Pioche, de s’emparer du psion et de le ramener au navire.

Refusant qu’on s’en prenne à l’un d’entre eux, le reste du groupe passa en mode combat, Xanaph usant de sa magie pour changer Gregg de place et le ramener dans la cabane de fortune à côté d’Aolani et de la bête éclipsante de Rowan. L’artificière riposta en y envoyant une bombe incendiaire. Elle fut supportée par la chamane demi-orque Taktoo, qui conjurait un nuage de terribles mouches noires et par Moynahan tirant à l’arc, tandis que la drakéide Kwhazza se frayait un chemin vers Gregg en dansant avec sa lance exotique.

Pendant que Rowan et Xanaph se mesuraient à la force combinée des deux forgeliers et de Kwhazaa, Valtrex faisait le tour discrètement pour aller s’en prendre à l’artificière et Dewdrop s’en allait faire de même avec Moynahan et Taktoo. Gregg et Aolani réussirent à se déprendre et avancèrent vers la mêlée, le premier pour couvrir ses alliés et la seconde pour aller guérir leurs blessures.

Un à un, les adversaires tombèrent inconscients. Pour leur éviter une mauvaise surprise, on les plaça doucement dans ce qui avait servi d’abri pour la nuit, mais en prenant grand soin de mettre leurs effets personnels bien haut dans un arbre pour qu’ils aient toute la misère du monde à les récupérer.

Fouillant leurs poches, on ne trouva ni or ni richesses, mais plutôt une carte de la région montrant clairement le village drow détruit quelques jours auparavant. On y voyait également une tour triangulaire qui semblait être la pyramide mentionnée plus tôt par Kwhazaa et Taktoo. Les notes annexées à la carte indiquait que, au cas où le sauvetage prenne plus de temps que prévu, le groupe de Moynahan devrait aller rejoindre le Triskaideka à la pyramide. Désireux de prendre la Compagnie de vitesse, les six aventuriers se hâtèrent d’aller vers le site indiqué.

Grâce aux talents de guide de Valtrex, le groupe atteint rapidement la base d’une très ancienne pyramide de pierre surmontée d’une tour montant par-delà la cime des arbres. Les bruits de la jungle furent rapidement couverts par le craquement du tonnerre et le rugissement des flammes provenant du ciel derrière le groupe. Rowan grimpa à un arbre pour y voir plus clair et put apercevoir le Triskaideka remorquant l’Éthérée sous sa coque et se faisant harceler par un plus petit aéronef lui tournant autour tel un taon. De son emplacement, R»owan put aussi voir que la tour s’élevant au-dessus de la pyramide se terminait en une demi-sphère qui semblait être la destination recherchée par les deux vaisseaux volants.

Au pas de course, le groupe grimpa les énormes marches de l’escalier menant à l’entrée de la tour, enjambant les lierres et les débris jonchant chacune d’entre elles. Une fois à l’intérieur, la quantité phénoménale de poussière et de toiles d’araignées confirma que personne n’était passé par là depuis au moins plusieurs années.

Le corridor étroit – beaucoup trop pour que le bâtiment ait été bâti à l’intention de géants – se sépara bientôt en deux. L’œil aguerri de Valtrex repéra des herses prêtes à tomber du plafond dans chacune des deux branches de même que des serpents mécanique rôdant dans une grande pièce au bout.

Dewdrop désarma les pièges d’un des passages et le groupe se faufila discrètement derrière elle. Les serpents ne virent pas ceux qui approchaient, mais quelque chose d’autre put le faire, car Rowan et Caltex reçurent chacun un carreau d’arbalète en plein visage, les aveuglant temporairement.

Les assaillants se révélèrent être deux forgeliers étranges. Au lieu de bois et de métal, ceux-ci étaient formés d’un agrégat de pierres et de cristaux. Un de leur bras se terminait par une lame de couteau et l’autre était remplacé par une arbalète. Pour rendre les choses encore plus difficiles, il savaient viser les endroits vulnérables des intrus et avaient la capacité de faire se disperser les pierres les composants pour se rassembler plus loin.

Évidemment, une fois le combat entamé, les serpents mécaniques vinrent prêter main forte à leurs alliés en mordant ou en hypnotisant tous ceux qui entraient dans une pièce devenue rapidement trop petite pour tous ceux s’y trouvant.

Les gardiens furent finalement vaincus et, si les créatures ne semblaient à prime abord rien garder, on trouva une trappe secrète dans le plafond. Aolani la décoinça pour révéler une étroite cheminée sur les côtés de laquelle on avait gravé des barreaux d’échelle. Après avoir fait la courte échelle à tous ses compagnons, la goliath sauta sans difficulté pour les rejoindre et entamer la montée.

À la file indienne, les six aventuriers montèrent pendant de longues minutes avant d’arriver à une autre trappe scellée qui céda aussi facilement que la première. Il s’avéra que la demi-sphère au sommet de la tour était creuse comme un bol et que sa surface intérieure était recouverte de glyphes anciens. Par contre, pendant le temps qu’il avait fallu pour escalader jusque là, les deux aéronefs avaient réussi à s’approcher critiquement de l’endroit. Seul les vents violents au-dessus du bol les empêchaient d’atterrir normalement. L’équipage de chacun était maintenant occupé à descendre des ancres pour s’amarrer au sommet de la tour.

Subtilement, les six compagnons rampèrent jusqu’au bord sans être vu par les gens sur le pont du Triskaideka et de l’autre vaisseau.Les fresques représentaient des créatures stylisées, semblables à des dragons ou à des géants de couleurs vives, le tout accompagné de texte dans une langue hiéroglyphique que personne ne reconnaissait. Pendant que Gregg et Xanaph tentaient de déchiffrer l’écriture, les autres s’affairaient à couper les câbles des navires.

Cela eut pour effet de les éloigner de la tour, mais tout le monde à bord put voir ce qui se tramait dans le bol. Dans le but de ralentir davantage les deux vaisseaux, Gregg se servit de sa connaissance de l’arcane et Xanaph de son dracogramme des tempêtes pour utiliser l’énergie magique ambiante de la tour afin d’augmenter l’intensité des vents pendant que les autres reprenaient le travail de recopiage.

Malgré cela, les deux aéronefs réussirent à se positionner suffisamment près pour qu’une première vague de gens ne descendent sur les rebords du bol. Certains remarquèrent que Bravo d’Sivis semblait avoir abandonné la Compagnie de la roue noire pour se joindre au Codex écarlate. Thalas sauta en bas du plus petit aéronef, alors que Xillich d’Lyrandar et Veren d’Tharashk descendaient du Triskaideka. Discrètement, Bristol les suivit.

Au moment où les pieds des quatre hommes frappèrent les murets déjà endommagés par le temps et les multiples tentatives d’y accrocher une ancre, de minces fissures partirent de la périphérie jusqu’à la cheminée centrale, dont les bords commencèrent à s’effondrer. Bientôt, tout le sommet de la tour tremblait et, soudain, le centre du bol éclata en morceaux. Un immense dragon apparemment fait entièrement de glace et de neige fila vers le ciel sous une pluie de glace et de débris de pierre. Parmi ces débris se trouvaient plusieurs dragons plus petit – mais tout de même énormes – et d’autres créatures elles aussi faites de glace et de débris.

Un de ces jeunes dragons fonça vers le petit aéronef alors que deux se ruèrent sur le Triskaideka, mais un troisième se posa sur les restes de la tour, prêt à passer à l’attaque. Alors que Valtrex et Aolani s’occupaient des petites créatures humanoïdes, les autres firent équipe pour mater le dragon. Si Gregg et Dewdrop purent le faire en gardant leurs distance, Rowan et Xanaph durent se rendre au corps-à-corps avec le monstre.

Le dragon était entouré d’un aura de vents violents qui bousculaient ceux qui osaient s’en approcher. Rowan en paya le prix et fut poussé au bord du trou d’où était surgi le grand dragon de glace. Plus le temps passait et plus cette aura gagnait en volume et en intensité. Xanapah alla rejoindre Rowan sur le bord de la cheminée, puis tous les deux furent poussés vers le fond. Heureusement, les talents d’alpinismes des deux leur permirent de se rattraper sur la paroi et de revenir à temps pour aider leurs alliés à achever la bête.

Pendant tout le combat, les gens entourant l’arène incitaient ceux restés au centre à venir les rejoindre:

- Je sais que vous avez soif de connaissance. Venez ici et vous serez les bienvenus dans le Codex écarlate, s’écriait Thalas.

- Je veux simplement revoir mon fils en vie. Vous êtes des bons agents et vous l’avez sauvé deux fois déjà. La Compagnie de la roue noire a besoin de gens comme vous, surenchérit Veren d’Tharashk.

- Taïpan s’est portée garante de vous. Comme le dit mon collègue, joignez notre organisation et nous changerons le monde, ajouta Xillich, avec un clin d’œil indiquant qu’il ne parlait clairement pas de la Compagnie.

Les membres de l’Alliance de la lumière profitèrent de cet échange pour sauter à bord de l’Éthérée, amenant avec eux Drowdude. Avant d’y aller, Bristol se retourna vers les aventuriers: “N’écoutez pas ces impies. Je sais que votre cœur est bon. J’apprécie votre travail et j’aimerais continuer à travailler avec vous. Faites-nous confiance et je vous tirerai d’ici.”

Alors que tout le monde s’empressait de quitter la tour, celle-ci menaçant de s’effondrer d’une minute à l’autre, les aventuriers se concertèrent brièvement puis choisirent de faire confiance à l’Alliance de la lumière. Avec Netayef aux commandes, l’Allliance avait réussit à réactiver l’anneau élémentaire de l’Éthérée et à se détacher de la coque du Triskaideka.

Prenant leurs distances par rapport au vaisseau mère de la Compagnie, l’Éthérée et le Rietveld filèrent chacun de son côté. Quelques minutes plus tard, le sommet de la tour put être observé en train de s’effondrer dans un grand fracas.

Le lendemain matin, l’Alliance et ses nouveaux membres étaient revenus à Stormreach. La tête reposée, les événements de la veille rappelèrent un passage de prophétie noté dans des ruines à quelques jours au sud de la cité: “Le cinquième fut le premier; le cinquième y restera. Quand les quatre iront au sommet, le ver blanc se réveillera.” Était-ce ce qui venait de se passer? Reverrait-on ce “ver blanc”. Le temps allait apporter réponse à ces questions, mais pas avant plusieurs longs mois.

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Le cinquième fut le premier
Où les factions se rencontrent

Chargés par la choldrith et ses chitines, les membres du groupes tentèrent se se disperser. Valtrex se retrouva rapidement engluée dans un amas de toiles d’araignée, mais s’en déprit presque instantannément. Rowan of Delethorn, Mirage et Aolani se firent surprendre par un nuage de poison conjuré par la chioldrith. Tandis que la goliath et le gardien de la nature, rejoints par la drow, fonçaient à travers le nuage pour se battre en mêlée contre l’aberration, Dewdrop et Xanaph d’Lyrandar se frayaient un chemin à travers les toiles pour aller rattrapper les chitines restées à l’écart. Pendant ce temps, Gregg d’Cannith s’engageait dans un duel intense contre une chitine armées de deux arbalètes à répétition.

Le combat fut difficile, la choldrith étant incroyablement agile et ses serviteurs étant près à se sacrifier pour bloquer les quelques attaques qui l’auraient autrement touchée. Quoi qu’il en soit, malgré ses poisons capables d’affaiblir et d’immobiliser, la choldrith fut éventuellement mise au plancher. Les deux dernières chitines, un archer et un chamane, tentèrent de battre en retraite jusqu’à un précipice où elles pourraient utiliser leurs toiles pour traverser sans être suivies, mais Xanaph prit elle-même son envol et leur bloqua la route. Rejointes par le reste du groupe, les deux arachnides ne résistèrent que quelques secondes avant de tomber.

Le combat terminé, les aventuriers prirent le temps de fouiller convenablement le complexe. Des traces indiquaient que de nombreuses chitines avaient fui pendant que les guerriers défendaient leur grande prêtresse, mais on retrouva quand même nombre de richesses sur les drows qui avaient été traînés de la surface jusqu’aux ruines millénaires pour servir d’incubateurs à oeufs, encore un signe que ceux qui avaient mené l’attaque sur le village drow ne l’avaient pas fait dans le but de le piller.

Parmi les victimes, on trouva un drow à l’habillement et aux tatouages très différents de ceux des autres. Valtrex l’identifia tout de suite comme un Umbragen, soit un drow de sa tribu à elle. Les Umbragens vivent loin au sud, dans des cités souterraines où ils combattent les aberrations de Khyber. Vénérant les ombres plutôt que les araignées ou les scorpions, ils sont réputés pour leurs pouvoirs arcanes et psioniques. D’ailleurs, les robes pourpres du cadavre le marquaient clairement comme un adepte des arts psioniques tandis que l’absence se tatouages sur son visage indiquait qu’il s’agissait probablement d’un ambassadeur ou d’un diplomate.

Utilisant sa magie pour voir les derniers instants de la vie du drow Gregg apprit qu’il avait été logé comme un invité d’honneur dans une hutte du village de drow Vulkoori. Réveillé en sursaut par des bruits de combat, il aurait à peine eu le temps d’enfiler sa robe et de ramasser un bâton avant que sa porte ne soit défoncée par un grand forgelier accompagné de Lescout et de Maanhaar Ashpaw. Ce dernier lui lança une vague de flammes nécrotiques au visage et l’Umbragen ne vit plus rien dans les quelques secondes qui lui restèrent à vivre.

Suite à la fouille, Gregg prit les robes pourpres de l’autre psion, Dewdrop se retrouva avec la dague magique ayant servi à ouvrir le corps du drow à moitié rempli d’oeufs et Valtrex mit la main sur un symbole sacré à l’effigie du dieu-scorpion Vulkoor. Valtrex s’arrangea ensuite pour faire transporter les cadavres de drows dans une section en cul-de-sac des tunnels remontant vers la sortie et pour faire s’effondrer le passage y menant, scellant les corps, et par le fait même les oeufs de chitine, à l’intérieur.


Sur le chemin du retour, alors que la nuit était tombée depuis un moment déjà, Dewdrop, Valtrex et Rowan remarquèrent un groupe d’une dizaine d’humanoïdes marchant dans la jungle à la lueur des lunes. Averti par ses alliés, Gregg couvrit immédiatement la torche éternelle du groupe. Seules Dewdrop, Valtrex et Xanaph pouvaient encore voir les silhouettes distinctement, mais Rowan avait eu le temps de distinguer nombre de détails avant que la lumière de se fasse éteindre.

Le groupe était composé principialement de troglodytes, des parents des hommes-lézards reconnus pour vivre sous terre et pour posséder des glandes sécrétant quasi constamment une forte odeur de charogne. Les deux derniers membres du groupe étaient des thri-kreens, une sorte de sauterelle ou de mante religieuse venant du désert au sud de Xen’drik. Reconnu comme la seule race non affectée par la malédiction du Voyageur, leurs services en tant que guides sont recherchés partout sur le continent, et ce jusqu’à Stormreach, ou quelques dizaines de thri-kreens vivent en permanence. Enfin, les deux thri-kreens transportaient une grand humaine inconsciente à la longue chevelure blonde décorée de plumes blanches. Peu vêtue, Rowan pouvait voir que son corps était couvert de tatouages bleu scintillant qui semblaient ondoyer lentement.

Dewdrop et Valtrex approchèrent discrètement pour jeter un coup d’oeil à la prisonnière, mais un des troglodytes, qui semblait être un prêtre ou un chamane, apperçut la pixie et ordonna (en draconique) aux thri-kreens et à la moitié des troglodytes de foncer sans eux. Levant son bâton dans les airs, il fit s’écarter les arbres et les pierres, permettant à ses alliés de plonger dans la jungle à une vitesse fulgurante. Les obstacles se remirent en place le convoi passé.

Flanqué de celui qui semblait être son apprenti et de deux gardes armés de gourdins, le chamane, qui portait un médaillon rappelant le symbole du Geôlier, ordonna à Dewdrop et ses compagnons, dans un mauvais commun, de sortir de leur cachette. Tous s’exécutèrent, sauf Valtrex, qui resta cachée derrière le troglodyte, prête à prendre le groupe en étau si nécessaire. Bien que l’odeur fut quasiment insupportable, même à deux ou trois mètres de distance, le groupe s’exécuta et s’approcha des reptiles.

Questionné sur ce qui se passait dans le coin, le chamane reconnut avoir vu le Triskaideka passer, et pointa la direction vers laquelle le gigantesque aéronef avait été vu se dirigé, c’est-à-dire tout droit vers l’épave de l’Éthérée. Le chamane indiquait également que le gros vaisseau avait été suivi une heure plus tard par un plus petit vaisseau bleu avec un anneau de feu, que personne dans le groupe ne reconnut. Gregg s’empressa de contacter le frère Bristol télépathiquement. Ce dernier lui révéla que la Compagnie de la roue noire avait offert de les seccourir et que l’Alliance de la lumière n’avait pas pu refuser. Il assura cependant qu’il était hors de question de repartir sans Gregg et ses compagnons.

Au sujet de la femme humaine, le troglodyte affirma que c’était leur alliée et qu’elle se faisait transporter parce qu’elle était trop faible pour marcher. Si l’histoire était louche, personne, par même Aolani, ne parvint à déceler la moindre trace de mensonge dans son ton de voix.

Usant de leurs talents de diplomates, Dewdrop et Xanaph convinquirent les troglodytes de laisser Aolani examiner l’humaine dans le but de la soigner. Après une longue discussion, il finit par céder et emmena tout le monde rejoindre le reste de son groupe. La femme était sévèrement déshydratée, avait les pieds en sang et le reste du corps couvert de coups de soleil. Tous pouvaient voir ses étranges tatouages à la fois semblables à un immense dracogramme et tout de même complètement différents. Rowan les examina longuement et arriva à la conclusion qu’Il ne s’agissait pas de tatouage ni de teinture, mais bien de la teinte de la peau elle-même. Il vit également que les plumes dans les cheveux semblaient être non pas des décorations ajoutées, mais avoir bel et bien poussé là naturellement.

Sous le toucher d’Aolani, la femme ne se réveilla pas, mais se tordit de douleur. Les troglodytes et les thri-kreens tentèrent d’éloigner la goliath, mais Xanaph réussit à les convaincre d’essayer autre chose. Grâce à des herbes ramassées par Rowan, Aolani concocta une pommade contre les insolations qu’elle appliqua avec soin sur les brûlures de la femme étrange.

Questionnant les thri-kreens, qui parlaient un commun impeccable malgré leurs mandibules, ils se révélèrent être simplement des guides engagés par les troglodytes pour les faire bénéficier de leur immunité à la malédiction du voyageur pour les faire avancer plus vite. S’ils avouèrent se diriger vers le sud, ils refusèrent de trahir leurs employeurs et de révéler la destination finale.

Après avoir passé une bonne partie de la nuit à se faire soigner sous l’oeil impatient des troglodytes, la femme se réveilla enfin. Appeurée par la vue de tant de visage étrangers, ses bras se collèrent contre son torse, qui s’affinait et s’allongeait monstrueusement tandis que sa tête rappetissait et que sa peau se couvrait de minuscules écailles mirroitantes. Le résultat ressemblait à une gigantesque vipère, à la différence près que la créature était presque entièrement recouverte de plumes blanche, blondes, bleues et argent.

Surpris également, les compagnons tentèrent de demander des explications au chamane avec le plus de tact possible. Xanaph et Valtrex se pensèrent immédiatement aux yuan-tis, des créatures humanoïdes capables de prendre la forme de serpents. Sauf que même dans leur forme humaine, les yuan-ti possèdent des traits respiliens comme une peau écailleuse, une langue fourchue ou des pupilles verticales, tous des indices que Rowan et Aolani auraient remarqué. C’est finalement le serpent qui imposa le silence en prononçant un mot inconnu: Shulassakar.

Changeant à nouveau de forme, mais seulement partiellement, gardant une queue de serpent à plume en lieu de jambes, la femme explique que Shulassakar était le nom de son peuple. Ce dernier était allié avec plusieurs des tribus reptiliennes de Xen’drik, bien que la plupart leur restaient hostiles. Son but était d’empêcher les quatre armées rivales de mettre la main sur l’arme ultime. Dans ce but, elle et ses alliés étaient déterminés à trouver les morceaux de ces armes en premier, et à les détruire. Disant que ces instructions avaient été passées oralement de génération en génération dans son peuple jusqu’à aujourd’hui, les compagnons comprirent qu’il s’agissait là d’éléments de prophétie. Les quatre armées (la rouge, la noire, la lumineuse, la sombre) référaient sûrement aux quatre factions cherchant les fragments de prophétie draconique et l’armée ultime était vraissemblablement la prophétie elle-même.

Ne tenant pas à être là quand lesdites armées arriveraient, la Shulassakar et son escorte reprirent leur route même si tous n’étaient pas entièrement reposés. Avant de partir, elle leur affirma qu’il ne pouvait exister que cinq factions dans cette guerre et que quiconque ne choisirait pas son camp rapidement finirait inévitablement comme un pion des autres. Si elle espérait qu’ils choisissent sa faction, le choix restait le leur, un choix qui devrait s’imposer très bientôt. Valtrex tenta longuement de convaincre son groupe de partir à leurs trousses pour se faire mener à un autre fragment de prophétie, mais personne d’autre dans le groupe ne sembla chaud à l’idée de traquer quelqu’un qui ne voulait manifestement pas être suivi.

Avoir s’être reposé jusqu’au petit matin, le groupe fut réveillé par les premiers rayons du Soleil et par une voix forte légèrement familière : " Kwhazza! Taktoo! Boss! Regardez, je les ai trouvés!" Malgré toutes les précautions prises par Dewdrop et Valtrex pour cacher leur abri, Moynahan d’Tharashk se trouvait devant eux, la joue gauche marquée par le dracogramme de la Découverte, accompagné de ses compagnons d’arme Kwhazza et Taktoo, du forgelier qu’on avait vu défoncer la porte de la hutte du drow psionique et d’une humaine équipée d’une armure de cuir et d’une baguette magique. Distinguant Gregg parmi les branches, elle sourit en lui disant: “Bonjour, cousin.”

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Au pays des araignées
Où on combat tout ce qui grouille sur plus de six pattes

Perdus au milieu des jungles hostiles de Xen’drik en compagnie des membres de l’Alliance de la lumière, six agents des Douze se demandaient comment ils rejoindraient jamais la civilisation. Barricadés dans l’épave de l’Éthérée, tous savaient que ce n’était qu’un question de temps avant qu’une seconde attaque comme celle qui les avait faits s’écraser n’arrive. Et si la réparation des dégâts matériels de l’Éthérée n’était qu’une question de quelques jours sous les ordres de Gregg d’Cannith, l’élémentaire d’air qui permettait au vaisseau de s’envoler était introuvable.

Malgré les risques, le frère Bristol déclara qu’il valait mieux former des patrouilles et explorer le territoire environnant dans l’espoir de trouver quelque chose qui puisse permettre à tout le monde de se sortir de ce pétrin sans avoir à marcher un mois de temps vers le nord. Les membres de l’Alliance allèrent donc examiner le côté nord de l’épave pendant que les autres la renforçaient pour faire face à d’éventuels ennemis.

Les travaux avançant rapidement grâce aux prouesses physiques de Rowan, aux habiletés de bricolage de Dewdrop et aux talents de camouflage de Valtrex, le groupe des Douze décida d’interroger les trois drows capturés lors du combat ayant mené à l’écrasement de l’Éthérée. Aolani réveilla celui qui semblait être un druide. Il répondit à quelques questions, indiquant notamment avoir attaqué pour venger les membres de sa tribu éliminés un par un par des étrangers venus dans leur machine volante, mais le stress était trop grand pour lui et il s’évanouit rapidement de nouveau.

La prêtresse goliath examina les blessures des drows et dut conclure à de nombreuses lésions internes. Assistée par ses compagnons, elles soigna du mieux qu’elle put les trois prisonniers mais, au bout de quelques heures, seul l’assassin lanceur de boomerangs respirait toujours. Questionné lui aussi par Xanaph d’Lyrandar et Valtrex, il se présenta comme Netayef, un des derniers guerriers de sa tribu. Interrogé sur ce qui aurait pu pousser des étrangers à s’attaquer à son peuple, il spécula qu’ils en voulaient peut-être à leurs marques magiques. Ôtant son armure de cuir, il révéla une large figure bleu-argent derrière son épaule, que Gregg et Xanaph identifièrent tout de suite comme un dracogramme aberrant.

En posant plus de question, on appris que les deux autres drows ayant attaqué l’Éthérée portaient eux aussi des dracogrammes aberrants, chacun avec un effet différent. En outre, il semblait que près d’une personne sur dans la tribu de Netayef manifestait un dracogramme au cours de sa vie, un taux comparable à celui des grandes familles marquées et plus de mille fois supérieur au taux d’apparition de dracogrammes aberrants sur le Khorvaire. Xanaph ne put s’empêcher de tracer des parallèles avec les effets des treize marques connues et se demanda même si on n’était pas en train d’assister à la naissance d’un quatorzième dracogramme, mais l’aspect étrange des marques et la grande variabilité de leurs pouvoirs laissait tout le monde perplexe.

Alors que le Soleil approchait de son zénith et que les membres de l’Alliance étaient dus pour rentrer, c’est plutôt la visite de quatre araignée humanoïdes appelées ettercaps, ainsi que d’un paquet d’araignées minuscules et de mille-pattes géants, que le groupe reçut. Sans perdre un instant, les ettercaps passèrent à l’attaque, encerclant l’épave de l’Éthérée des deux côtés.

En partie grâce à des stratégies supérieures à ce dont l’intelligence limitée des ettercaps était capable, l’intrusion fut vite repoussée. Un long moment plus tard, les membres de l’Alliance de la lumière revenaient de leur patrouille. Se désolant du décès de deux de leurs prisonniers, mais heureux que les ettercaps n’aient fait aucun blessé supplémentaire, Ils prirent le temps de dîner avec leurs compagnons de fortune avant de les envoyer s’occuper de la patrouille de l’après-midi.

Envoyés du côté sud de l’épave, les six aventuriers se rendirent aux ruines incendiées d’un village d’argile et de chaume. Exécutant un rituel sur le cadavre d’un guerrier drow, Gregg put apercevoir les derniers moments de sa vie. Alors que l’ombre gigantesque du Triskaideka couvrait le ciel, le drow chargeait vers le gnoll Maanhaar Ashpaw, mercenaire de la Compagnie de la roue noire en train de mettre le feux aux huttes du village alors que plusieurs habitants se trouvaient encore à l’intérieur. Avant d’atteindre sa proie, le drow avait été renversé par Lescout, un autre agent de la Compagnie, puis tailladé d’une demi-douzaine de coups d’épées avant de mourir. D’autres agents semblaient faire la même chose un peu plus loin mais, le regard du drow ne se posant jamais sur eux, il était impossible de les identifier.

Fouillant les ruines du village, les six compagnons ne trouvèrent aucun survivant. Personne n’avait été épargné, par même les enfants et les vieillards. Étrangement, les attaquants avaient laissé une grande quantité de richesses derrière eux. Prenant le temps de ramasser les principaux objets de valeur, une des raisons possibles de l’attaque apparut. Alors que Netayef avait indiqué qu’un dixième des membres de la tribu étaient porteurs d’un dracogramme magique, aucun des cadavres se trouvant dans le village, même dévêtus, n’en montrait la moindre trace.

Au cours de la fouille, Rowan trouva de larges sillons dans la terre, comme si des drows adultes avaient été traînés sur le sol plus loin vers le sud. Suivant ces traces, les six compagnons se trouvèrent bien vite sur une route descendant sous les branches des arbres, puis sous la terre et les racines. Alors que le reste du groupe s’était allumé une torche, Dewdrop et Valtrex étaient parties en éclaireurs. Au détour d’un rocher, elles virent deux créatures humanoïdes à six pattes, les chitines mentionnées par Les Aventuriers, traînant derrière elles les cadavres de deux drows et entourées d’araignées venues du monde des fées, des créatures apparemment capables de se téléporter à volonté.

Les apparences indiquaient que les chitines, normalement servants dociles des drows, aient profité de l’attaque de la Compagnie pour frapper leurs anciens maîtres. Frappant aussi vite que l’éclair, la pixie élimina les chitines avant qu’elles n’aient eu le temps de réagir. Le reste du groupe fonça à sa suite pour se débarrasser des araignées géantes.

Une cabane proche renfermait les corps et l’équipement de plusieurs drows, mais aucun d’entre eux ne montrait les traces du moindre dracogramme. Par contre, encore plus de traces sur le sol menaient encore plus creux sous la terre. Suivant ce chemin prudemment, les compagnons arrivèrent dans un grand hall décoré de tuiles de céramique apparemment d’origine elfique. Dans un recoin, plusieurs drows morts étaient enveloppés dans de la toile d’araignée. Une chitine vint chercher l’un d’eux pour l’amener dans le cœur des ruines. Là, une dizaine de chitine se prosternaient devant une créature aussi immense que grotesque : une choldrith, aberration formée du corps d’une araignée géante et du torse d’une chitine. Dans la langue de Xen’drik que seules Xanaph et Valtrex comprenait, elle félicitait ses sujet de s’être affranchis de leurs maîtres tyranniques et les enjoignait à utiliser leurs dépouilles pour créer la prochaine génération de chitines.

À ces mots, un des gardes s’avança vers le cadavre et y fit une longue incision à l’aide de sa lame. Puis, s’accroupissant au-dessus, la créature se mit à y pondre de gros œufs gélatineux. Face à cette scène, Rowan et Aolani ne purent réprimer un gémissement de dégoût qui, malheureusement, révéla l’emplacement de leur groupe à la choldrith, qui ordonna à ses troupes d’éliminer les intrus qui avaient découvert l’entrée de leur antre souterrain et d’en faire les hôtes de leur prochaine progéniture.

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Dans la gueule du loup, 2e partie
Où on quitte Stormreach

À force de fouiller les égouts, les agents des Douze finirent par entendre des cris de combats et des hurlements sinistres qui ne pouvaient qu’indiquer que les membres de l’Alliance de la lumière avaient engagé le combat avec les forces de Rhema / Erebus. Avançant prudemment à leur secours, Dewdrop et Valtrex se faufilèrent pour prendre le vampire en souricière pendant que le reste du groupe passait pas un autre chemin. Malheureusement, la vue perçante du monstre lui permit de détecter l’arrivée de la drow et de prendre l’initiative du combat.

En plus de Rhema, les héros durent lutter contre un molosse des ombres et trois zombis augmentés semblables à ceux utilisés par le nain nécromancien rencontré et vaincu lors d’une réunion des membres de la Cabale des ombres quelques mois plus tôt. Les gardes du corps étaient redoutables, mais Rhema lui même était selon toutes apparences trop fort pour ses adversaires. Entouré d’une aura psychique qui lui permettait de faire souffrir quiconque tentait de l’attaquer, il alternait entre ses attaques divines et son regard hypnotique, ne s’arrêtant qu’une fois pour boire le sang de Xanaph et guérir temporairement ses blessures.

Malgré sa force supérieure et ses alliés, Rhema ne parvint pas à se débarrasser d’un seul de ses opposants avant d’être lui-même blessé grièvement. Craignant pour sa vie, il se changea encore une fois en nuage de vapeur et fila tout droit vers la sortie des égouts où était posté Trivial. L’Alliance de la lumière arriva juste à temps pour aider les agents de Douze à se débarasser du dernier zombi, puis tout le monde se mit en route pour pourchasser le vampire. Cependant, personne dans le groupe ne pouvait rivaliser avec la vitesse de vol de la forme gazeuse.

À la sortie des égouts, Trivial fut en mesure d’indiquer la direction vers laquelle il avait vu passer la silhouette de Rhema, sans toutefois rien pouvoir faire pour le ralentir. Avec son regard de lynx, Rowan, put distinguer un nuage verdâtre se diriger tout droit vers une fenêtre du troisième étage de la Spire du fauconnier, le siège de la maison Lyrandar à Stormreach. Le groupe prit le temps de se reposer et de réfléchir avant d’aller plus loin et Trivial en profita pour raconter que les autres membres des Douze à Stormreach auraient eu une promotion récente et s’apprêteraient à effectuer un long voyage dans les jungles de Xen’drik. Le forgelier en profita aussi pour donner son vieux livre de rituels de la maison Cannith à Gregg.

Quittant les membres de l’Alliance, les membres des Douze, se dirigèrent vers la Spire du fauconnier. Xanaph usa des liens avec sa famille pour permettre à ses amis d’entrer dans l’enclave bien que ce soit le milieu de la nuit. Pendant que les autres tentaient d’ôter l’odeur prononcée d’égouts qui les recouvraient, Dewdrop et Valtrex montèrent au troisième étage, aidées dans leur tâche par les talents de crochetage de la pixie. Dans la tour, elles virent Xillich d’Lyrandar et plusieurs autres demi-elfes en train de transporter de lourdes caisses, dont certaines auraient une taille suffisante pour être utilisées comme cercueil, dans un des monte-charges. Montant les escaliers quatre à quatre, Valtrex tenta de les rattraper. Elle arriva au septième étage essoufflée, à temps pour voir une petite barge élémentaire s’envoler vers le sud de la ville.

Pendant ce temps, Xanaph demandait à voir la liste des aéronefs ancrés à la spire. Seulement deux étaient présents, et le prochain départ, en partance vers Sharn, n’était prévu que dans trois jours. Alertés par Dewdrop, tout le monde se rua en haut pour rejoindre Valtrex. Rowan fut en mesure de distinguer que la barge s’était dirigée vers le Triskaideka, ancré au-dessus de la base de la Compagnie de la roue noire. Empruntant une autre barge et pilotant pour la première fois, Xanaph conduit tout le monde jusqu’au gigantesque vaisseau élémentaire.

La visite à bord permis de retrouver une vieille connaissance en la personne de Veren d’Tharashk. Fraîchement arrivé de Sharn, le commandant des Douze avait joint les rangs de la Compagnie de la roue noire. Dirigeant les six autres agents des Douze, dont fait partie son fils, et tous nouvellement membres à part entière de la Compagnie, en plus de quelques autres agents, il s’apprêtait à partir pour les jungles de Xen’drik, en compagnie de Xillich d’Lyrandar et Morley d’Kundarak.

Ce dernier donna leurs nouveaux ordres à Gregg, Xanaph et leurs alliés. Ils avaient pour mission d’infiltrer le Codex écarlate, de découvrir les secrets qu’ils connaissaient à propos de la prophétie draconique et de les rapporter à la Compagnie de la roue noire. Ce serait un travail de longue haleine, s’échelonnant sans doute sur plusieurs semaines, mais qui serait généreusement rémunéré. Aolani, qui écoutait d’une certaine distance, vit tout de suite que ce contrat était donné pour ne pas les avoir dans les jambes plus que pour les résultats potentiels. Pour un certaine raison, Morley ne leur faisait pas suffisamment confiance pour les emmenés eux dans les jungles de Xen’drik. Pendant ce temps, Dewdrop et Valtrex fouillaient la cale du vaisseau à la recherche de quelque chose qui pourrait servir de cercueil à Rhema, mais sans succès. La seule pièce qui ne fut pas fouillée de fond en combles resterait la cabine du capitaine, Xillich d’Lyrandar. Rowan prit tout de même le temps d’avertir les autres recrues de la présence potentielle d’un vampire meurtrier à bord du Triskaideka.

De retour sur le plancher des vaches, et après une bonne nuit de sommeil, les six compagnons donnèrent rendez-vous à Taïpan dans la taverne habituelle, que le propriétaire avait toujours l’intention de vendre. Les histoires de la tielfing confirmèrent que les zombis utilisés par Rhema dans les égouts étaient encore une fois des membres de l’obscura de Taĩpan dans la Cabale des ombres.

Ne sachant pas exactement où aller, les compagnons retournèrent sur l’Héritier de Siberys pour parler aux membres de l’Alliance de la lumière. Il révélèrent avoir un moyen potentiel de suivre Rhema, mais qui demanderait la collaboration d’un individu marqué d’un dracogramme. En échange d’une alliance temporaire, ils étaient prêts à le partager.

Dans la jungle, à quelques heures de Stormreach, se trouvait l’épave rafistolée d’un aéronef. Entrant en communication avec l’esprit élémentaire servant à alimenter les moteurs, Xanaph convainquit le vaisseau de voler à nouveau. En compagnie de cinq membres de l’Alliance, les compagnons s’envolèrent plein sud, là où Les Aventuriers avaient dit avoir vu des drows portant des dracogrammes bleu-argenté.

Presque arrivés, les passagers du vaisseau furent surpris par l’apparition deux deux immenses lézards volants surgissant des arbres. Chevauchés de deux drows chacune, les bêtes et leurs cavaliers passèrent à l’attaque. Un des drows portait une armure et un bouclier en chitine d’insecte géant, sa battait avec un genre de machette et portait un pendentif au motif de scorpion. Un autre se lançait d’étranges étoiles à trois branches revenant automatiquement vers lui avec autant de précision que les dagues de Dewdrop. Un autre encore se transforma littéralement en scorpion géant pour attaquer ses adversaires à coup de pinces et de dard.

Dans le chaos du combat, l’équipage perdit le contrôle de l’Éthérée qui s’écrasa dans la jungle. Craignant l’attaque d’autres drows, l’équipage passa le reste de la journée à consolider les environs du vaisseau pour le rendre facilement défendable. Heureusement, trois des drows ayant mené l’attaque avaient survécu et revenaient lentement à eux. Peut-être allait-on enfin avoir quelques réponses.

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Dans la gueule du loup, 1re partie
Où on passe par les égoûts

Les quelques dernières semaines furent plus mouvementées qu’à l’habitude pour les agents des Douze envoyés à Xen’drik et leur alliée Aolani. Effectuant mission après mission pour Morley d’Kundarak et la Compagnie de la roue noire un peu partout autour de la cité de Stormreach.

Haut point de ces semaines de travail éreintant mais monotone: une rencontre avec Les Aventuriers, revenant d’une expédition dans les jungles du sud. Transportant la dépouille de leur leader Regdar au beau milieu d’une auberge de Stormreach, un prêtre nain du nom d’Eberk commança à entonner le rituel pour le ramener à la vie tandis que quelques autres membres de la compagnie passaient le chapeau à travers la foule pour récolter les donations.

À peine réveillé, Regdar sortit son épée et se jeta sur Valtrex. Apparemment, les Aventuriers s’en étaient pris à un groupe de drows, ou elfes noirs, vénérant scorpions et araignées, altercation pendant laquelle leur leader tomba au combat. Fait étrange, le chef de ces drows portait, selon de témoignage des Aventuriers, ce qui semblait être un dracogramme. Or, les drows ne sont pas connus comme étant une race susceptible d’en manifester.

Sachant tirer partie de toute situation, les agents des Douze achetèrent à bas prix le butin des Aventuriers pour aller le remettre à la Compagnie de la roue noire. En plus de leur paie pour les diverses missions effectuées, chacun reçut un important magot.

Aller déposer une partie de la somme dans le coffret Kundarak de Xanaph et Gregg. À leur grande surprise, un parchemin avait été ajouté au contenu du coffret. Signé Taïpan, il invitait le groupe à se rendre à un point précis des égoûts de la ville, où la tiefling leur révélerait les information qu’elle aurait découvertes à propos de Rhema / Erebus.

Sentant le piège, Xanaph demanda à voir les livres de la banque, pour y découvrir qu’elle aurait elle-même consulté le contenu du coffre aux petites heures du matin, ce qui était évidemment faux. Gregg, quant à lui, contacta Taïpan télépathiquement et obtint confirmation qu’elle ne s’était jamais rendue à la banque Kundarak au cours des derniers jours.

Maintenant convaincus qu’il s’agissait bel et bien d’un piège, les compagnons décidèrent de se rendre tout de même au rendez-vous, tout en étant au maximum sur leurs gardes. Dans les ruelles derrière le marché de Strormreach où se trouvait la bouche d’égoûts indiquée, tous les lampadaires étaient mystérieusement éteints. Allumant une torche, on se rendit compte que sa lumière était également moins vive qu’à la normale. Cet effet était causé par la présence de chiens venus du plan des ombres. Accompagnés d’une nuée de fées des ombres, les chiens passèrent à l’attaque, plongeant leurs victimes partiellement dans les ténèbres. Après avoir éliminé les molosses et une bonne partie des fées, Rowan en captura une avant qu’elle ne puisse s’enfuir vers les égoûts.

Longuement interrogée, la fée ne semblait pas savoir grand chose, sinon que quelqu’un correspondant à la description de Rhema avait tendu une embuscade dans les égoûts en compagnie de zombis, de chiens des ombres et de petites créatures sombres.

Ne voulant pas avancer plus loin dans le piège sans supports, les compagnons se rendirent sur l’Héritier de Siberys pour demander l’aide des membres de l’Alliance de la lumière. Le frère Bristol était plus qu’enclin à l’idée d’avoir sa revenche sur celui qui avait pris la place de Rhema. Après avoir fait réveiller et équiper quelques-uns des meilleurs guerriers sur le navire, les deux groupes prirent le chemin de la rive pour s’en retourner dans les ruelles du marché.

Ayant été demander à Trivial de surveiller une des issues possibles pour Rhema si jamais il voulait s’enfuir, les membres des Douzes et ceux de l’Alliance prirent chacun une autre entrée, dans le but de prendre le vampire en étau.

Dans les tunnels servant d’égoûts à la ville, les agents des Douze tombèrent sur un groupe de petits humanoïdes du plan des ombres, tels qu’ils en avaient déjà vus un au Khorvaire avant de prendre le chemin de Xen’drik.

À six contre six, le combat fut intense mais très rapide. Au bout d’une minute, il ne resta plus qu’un des êtres sombres. Maudit par Aolani, qui menaçait d’en faire son esclave zombi, l’archer se rendit. Déballant tout ce qu’il savait pour sauver sa vie, il révéla que la Cabale des ombres s’apprêtait à mener une expédition dans les jungles du sud et qu’Erebus voulait se débarasser de certains compétiteurs aux allégeances encore floues avant de mettre en oeuvre le plan.

Enfin certains que le vampire se trouvait bel et bien dans cette section des égoûts, les compagnons prirent leurs armes et avancèrent avec détermination dans les corridors nauséabaonds, en espérant que les membres de l’Alliance de la lumière se débrouillaient au moins aussi bien qu’eux.

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